Un homme de Hong Kong qui s’est rétabli du COVID-19 a été de nouveau infecté quatre mois et demi plus tard dans le premier cas documenté de réinfection humaine, ont déclaré lundi des chercheurs de l’Université de Hong Kong.

Les résultats indiquent que la maladie, qui a tué plus de 800 000 personnes dans le monde, pourrait continuer à se propager parmi la population mondiale malgré l’immunité collective, ont-ils déclaré.

L’homme de 33 ans a été débarrassé du COVID-19 et est sorti d’un hôpital en avril, mais a de nouveau été testé positif après son retour d’Espagne via la Grande-Bretagne le 15 août.

Le patient avait semblé être auparavant en bonne santé, ont déclaré les chercheurs dans l’article, qui a été accepté par la revue médicale internationale Clinical Infectious Diseases.

Il a été découvert qu’il avait contracté une souche de coronavirus différente de celle qu’il avait précédemment contractée et restait asymptomatique pour la deuxième infection.

“La découverte ne signifie pas que la prise de vaccins sera inutile”, a déclaré à Reuters le Dr Kai-Wang To, l’un des principaux auteurs de l’article.

«L’immunité induite par la vaccination peut être différente de celles induites par une infection naturelle», a déclaré To. «[Nous] devrons attendre les résultats des essais de vaccins pour voir si les vaccins sont efficaces.»

L’épidémiologiste de l’Organisation mondiale de la santé (OMS), Maria Van Kerkhove, a déclaré lundi qu’il n’était pas nécessaire de tirer des conclusions hâtives en réponse au cas de Hong Kong.

Des cas de personnes quittant l'hôpital et testés à nouveau positifs pour l'infection au COVID-19 ont été signalés en Chine continentale. Cependant, dans ces cas, il n'était pas clair s'ils avaient à nouveau contracté le virus après un rétablissement complet - comme cela est arrivé au patient de Hong Kong - ou s'ils avaient toujours le virus dans leur corps depuis l'infection initiale.

Le nombre préliminaire de patients en Chine qui ont été testés à nouveau positifs une fois sortis de l’hôpital était de 5% à 15%, a déclaré Wang Guiqiang, un spécialiste des maladies infectieuses du groupe d’experts chinois pour le traitement COVID-19, lors d’un point de presse en mai.

Une explication était que le virus existait toujours dans les poumons des patients mais n’a pas été détecté dans des échantillons prélevés dans les parties supérieures des voies respiratoires, a-t-il déclaré. D’autres causes possibles étaient la faible sensibilité des tests et une faible immunité qui pourraient conduire à des résultats positifs persistants, a-t-il ajouté.

Jeffrey Barrett, expert et consultant du COVID-19 Genome Project au Wellcome Sanger Institute britannique, a déclaré dans des commentaires envoyés par courrier électronique à Reuters qu’il était très difficile de faire une inférence solide à partir d’une seule observation.

«Compte tenu du nombre d’infections mondiales à ce jour, voir un cas de réinfection n’est pas si surprenant même s’il s’agit d’un événement très rare», a-t-il déclaré.