Alors que le Royaume-Uni ouvre ses portes à trois millions d’habitants de Hong Kong et que la Chine menace de sérieuses représailles pour ce qu’elle considère comme une intrusion dans ses affaires intérieures, la crise de Hong Kong devient un test de diplomatie en temps réel dans un monde distrait par une pandémie.

Alors, que nous apprend ce drame sur la place émergente de la Chine dans le nouvel ordre mondial? Et quelle lumière jette-t-elle sur les problèmes très particuliers posés, après le Brexit, aux efforts du gouvernement britannique pour déployer une nouvelle politique étrangère optimiste sous la bannière de la “Grande-Bretagne globale”?

Tout d’abord, cette crise était-elle inévitable? Les choses auraient pu être si différentes. Pendant plus de deux décennies, la plupart des décideurs occidentaux espéraient que l’ascension de la Chine se déroulerait d’une manière très spécifique.

La Chine, a-t-on dit, deviendrait une “partie prenante responsable” de la communauté internationale. En d’autres termes, il respecterait les accords et les normes internationales, car, dans le cadre du système, il en bénéficie autant que quiconque.

Peut-être que dans ce genre de monde, l’accord conclu entre les gouvernements britannique et chinois sur l’avenir de Hong Kong aurait survécu.

Mais les choses ne se sont pas passées comme ça. L’ascension de la Chine a été rapide et résolue. Elle est devenue une superpuissance militaire, du moins dans sa propre région, proche de chez elle, même les puissants États-Unis auraient du mal à faire face.

Mais son ascension s’est également produite à un moment où l’Occident en général et les États-Unis en particulier étaient distraits. Il y a eu la guerre contre le terrorisme et la crise en Syrie. L’Europe avait la distraction du Brexit.

Et puis, il y a eu l’administration Trump aux États-Unis, qui n’a guère été cohérente avec la politique chinoise – en fait, elle a manqué d’un sens stratégique de la politique étrangère dans tous les domaines.

L’augmentation de la Chine au cours des cinq dernières années a coïncidé non seulement avec un déclin relatif de la position de Washington à l’étranger, mais un déclin absolu, plongeant les systèmes d’alliance de Washington en Asie, en Europe et au Moyen-Orient dans une crise.

Alors que les problèmes entre l’Occident et la Chine ont augmenté en nombre, il n’y a eu aucune réponse globale qui les considérait comme des éléments – tensions commerciales, rivalités technologiques, problèmes stratégiques, etc. – dans le cadre d’un «problème chinois» plus vaste qui nécessitait une réponse coordonnée.

C’était le monde au bord de la crise de Covid-19; un drame originaire de Chine et qui a initialement causé de graves problèmes à Pékin, mais qu’il était clairement déterminé à tourner à son avantage.

Ce n’est donc pas un hasard si un ton nationaliste plus strident a été le résultat, allant des tensions avec les États-Unis et l’Australie, la rivalité sino-indienne sur leur frontière commune, et pour couronner le tout, la décision de la Chine de renverser les principes fondamentaux de la politique chinoise. son accord avec le Royaume-Uni sur Hong Kong.

En effet, la crise de Covid-19 a donné à Pékin l’occasion de mettre un terme à la crise de Hong Kong.

Quelle que soit la durée de cette pandémie, une conséquence est claire: la trajectoire de la politique plus affirmée de Pékin ne changera probablement pas si aucune pression réelle et concertée n’est exercée. Et malgré toute la condamnation de l’attitude de la Chine envers les libertés du peuple de Hong Kong, il est difficile de voir cela se produire.

Cela place alors le gouvernement britannique dans une situation difficile. Embourbé au milieu de la pandémie, où le gouvernement du Premier ministre Boris Johnson a été très critiqué, il s’agit du premier grand test de la nouvelle politique étrangère haussière et rebaptisée de la Grande-Bretagne – une approche baptisée “Grande-Bretagne mondiale”.

Personne ne sait vraiment ce que signifie «Grande-Bretagne mondiale».

«Tirer le meilleur parti d’une mauvaise situation» est ce que de nombreux opposants au Brexit pourraient remarquer avec cynisme. Et pour être juste, avec la pandémie de Covid-19 qui occupe une grande partie du temps du gouvernement, il est tout simplement beaucoup trop tôt pour se prononcer sur “Global Britain” sur la base de l’expérience de Hong Kong.

Mais ce que fait cette dispute avec la Chine, c’est de mettre en lumière les forces et les faiblesses de la position diplomatique actuelle du Royaume-Uni. Il est important de couper à travers la rhétorique de haut vol et de regarder la dure réalité.

Hong Kong fait partie de la Chine. La Grande-Bretagne est l’ancienne puissance coloniale qui ne coupe pas beaucoup de glace à Pékin. La Chine est largement considérée comme ayant rompu son accord, indépendamment de la poursuite de toute une série de politiques de sécurité intérieure désagréables. Mais la Chine est une sorte de superpuissance et la Grande-Bretagne ne l’est décidément pas.

Alors, où cela laisse-t-il le gouvernement de M. Johnson? de nombreux commentateurs diraient à son crédit qu’il a pris une position morale en offrant un sanctuaire à quelque trois millions de personnes de Hong Kong. C’est un nombre extraordinaire et remarquable d’un parti dont la base est très sceptique quant à l’immigration en soi.

Le fait que la Chine n’autorise pas beaucoup de personnes à partir, ou que beaucoup décident de rester, ou même que beaucoup, même si elles partent, iront ailleurs dans le monde, ne change rien au fait que M. Johnson, face à La pression chinoise, a tenté de conserver les hauteurs.

Mais la diplomatie est composée de beaucoup de choses. L’action fondée sur des principes (beaucoup pourraient dire qu’il y en a beaucoup trop peu dans les affaires mondiales) est une chose, mais atteindre ses objectifs de politique étrangère est un sport d’équipe. Il s’agit de gagner la confiance et le soutien des alliés, d’élaborer des positions communes et de développer une action commune.

Ici, malgré un large soutien rhétorique à la position du Royaume-Uni sur Hong Kong, peu de choses se sont passées au-delà des mots. Les Américains annulent certains des avantages commerciaux accordés au territoire de Hong Kong, mais alors, c’est une année électorale et M. Trump considère que durcir avec Pékin est un élément de la stratégie qui, il l’espère, le maintiendra à la Maison Blanche .

Mais la “Grande-Bretagne mondiale” reste exceptionnellement isolée. Il est jumelé à l’Europe; ses négociations enchevêtrées sur l’avenir de ses relations avec l’Union européenne se poursuivent.

Et sa relation avec les Américains est pour le moins la plus compliquée. Malgré toute la bonhomie entre M. Johnson et M. Trump, le Royaume-Uni a grandement besoin d’un accord commercial avec Washington et sera toujours mal à l’aise à l’idée de la contrepartie qui pourrait être nécessaire pour le soutien américain.

En effet, la pandémie met en évidence ces problèmes en termes clairs. M. Trump nous a donné une compréhension supplémentaire de la signification de “l’Amérique d’abord” dans sa décision d’acheter la majeure partie de l’approvisionnement en remdesivir crucial pour le traitement de Covid-19 auprès de son fabricant américain.

L’UE tente de négocier des approvisionnements pour ses États membres. On ne sait pas exactement où se situe le Royaume-Uni dans tout cela, bien que des rapports de presse citent des responsables disant qu’il a obtenu des approvisionnements suffisants pour ses besoins.

Cela met en évidence la position actuelle du Royaume-Uni – dans mais pas en Europe, et proche mais pas si près de Washington. C’est aussi un puissant rappel du poids croissant de l’économie et de la technologie dans les affaires mondiales.

Le Royaume-Uni doit se réengager

Pendant une grande partie du siècle dernier, les chars ou les bombes nucléaires étaient considérés comme la monnaie du pouvoir mondial. Mais c’était une lecture superficielle des choses, obscurcissant le fait que, quelle que soit l’importance continue du matériel militaire, la véritable raison pour laquelle les États-Unis dominaient dans le monde de l’après-Seconde Guerre mondiale et de la Guerre froide était son extraordinaire muscle économique et sa base de recherche.

Maintenant, la Chine a aussi ces attributs. Tel est le nouvel ordre mondial dans lequel le navire de la «Grande-Bretagne mondiale» devra diriger.

Le Royaume-Uni a de nombreux attributs. Relativement, il reste une nation riche. Il conserve toujours un siège dans la “boîte des directeurs” de la politique internationale, le Conseil de sécurité de l’ONU. Mais il va falloir trouver un moyen de se réengager dans le monde post-Covid, post-Brexit.

Partout dans le monde, il y a des signes d’une frustration croissante face à la politique haussière de Pékin, qui devrait peut-être vraiment être surnommée “la Chine d’abord”.

L’héritage colonial a donné au Royaume-Uni un rôle de premier plan dans le drame qui se déroule à Hong Kong. Il doit maintenant jouer son rôle en aidant à forger un nouveau consensus international sur la manière de traiter avec Pékin: un consensus qui repousse en même temps les pressions chinoises tout en cherchant à s’engager positivement avec les dirigeants chinois sur les grands problèmes mondiaux qui importent.