Les régulateurs californiens ont poursuivi Cisco Systems Inc (CSCO.O) mardi, l’accusant de discrimination contre un employé indo-américain et lui permettant d’être harcelé par deux managers parce qu’il appartenait à une caste indienne inférieure à eux.

Le droit américain du travail n’interdit pas spécifiquement la discrimination fondée sur la caste, mais le ministère de la Californie pour l’emploi et le logement équitables soutient dans le procès que le système de castes persistant de la foi hindoue est basé sur des classes protégées telles que la religion.

Le procès, déposé auprès du tribunal fédéral de San Jose, ne nomme pas la victime présumée. Il indique qu’il est ingénieur principal au siège de Cisco à San Jose depuis octobre 2015 et qu’il est né au bas de la hiérarchie des castes en tant que Dalit, autrefois appelé «intouchables».

Comme d’autres grands employeurs de la Silicon Valley, Cisco emploie des milliers d’immigrants indiens, dont la plupart sont nés brahmanes ou autres castes.

Les anciens responsables d’ingénierie de Cisco, Sundar Iyer et Ramana Kompella, sont également défendeurs dans le procès, qui les accuse de harcèlement pour avoir appliqué en interne la hiérarchie des castes.

La porte-parole de Cisco, Robyn Blum, a déclaré que le fabricant de matériel réseau avait suivi son processus pour enquêter sur les préoccupations des employés dans cette affaire et qu’il se défendrait vigoureusement contre le procès.

«Cisco s’engage à offrir un lieu de travail inclusif pour tous», a-t-elle déclaré. «Nous nous conformions pleinement à toutes les lois ainsi qu’à nos propres politiques.»

Iyer et Kompella n’ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires. On ne savait pas immédiatement si les deux avaient retenu les services d’un avocat.

Le groupe de défense des droits civiques Equality Labs dans un rapport de 2018 cité dans le procès a révélé que 67% des Dalits interrogés se sentaient traités injustement sur leur lieu de travail américain.

Chez Cisco, l’employé anonyme a dénoncé Iyer aux ressources humaines en novembre 2016 pour l’avoir démis de ses fonctions de Dalit à ses collègues. Iyer aurait exercé des représailles, mais Cisco a déterminé que la discrimination de caste n’était pas illégale et que les problèmes se sont poursuivis jusqu’en 2018, indique le procès.

Cisco a réaffecté et isolé l’employé, a rejeté une augmentation et des opportunités qui auraient conduit à une et refusé deux promotions, selon le procès.

Les hindous regroupaient traditionnellement les gens en quatre grandes castes basées sur l’ascendance, et les Dalits en Inde ont encore du mal à accéder à l’éducation et à l’emploi 65 ans après que l’Inde a interdit la discrimination fondée sur la caste.