Si la pandémie de coronavirus n’avait pas eu lieu, le public russe aurait été mobilisé cette semaine pour un référendum connu sous le nom de «vote panrusse», qui aurait accordé au président Vladimir Poutine des pouvoirs étendus ainsi que la possibilité de se porter candidat pour deux plus de termes.

Au lieu de cela, les rues de Moscou ont été vidées: une tournure bouleversante des événements pour une ville animée de près de 12 millions d’habitants.

Le vote de mercredi a été reporté le mois dernier dans le cadre d’une vague de mesures destinées à contenir la propagation du nouveau coronavirus qui a infecté des milliers de personnes, notamment un verrouillage à l’échelle de la ville de Moscou et la mise en place de réseaux de surveillance de plus en plus autoritaires.
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Mais alors que ces mesures ont été positionnées comme un moyen de maintenir le contrôle en période d’incertitude, la pandémie en développement a créé une crise existentielle pour Poutine, une crise qui endommage son image à un moment où le soutien du public est crucial pour consolider son régime bien dans le futur.

La constitution russe a accordé au président des pouvoirs étendus depuis 1993, lorsque Boris Eltsine a renforcé ses capacités à la suite de la crise constitutionnelle avec le parlement qui a été résolue par une intervention militaire. Depuis lors, le seul changement officiel a été la décision de 2008 de prolonger le mandat de quatre ans à six ans.

Fait intéressant, les intentions originales de Poutine, à l’époque où le référendum constitutionnel a été annoncé le 15 janvier, étaient de limiter l’influence du président. Le Parlement et le Premier ministre disposeraient de pouvoirs accrus et tous les organes directeurs seraient placés sous l’influence consultative du Conseil d’État, un organe politique auquel Poutine pourrait se retirer s’il se retirait du rôle présidentiel.
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Cela a été largement considéré comme un signe que Poutine envisageait le transfert éventuel du pouvoir à un successeur, même s’il ne retirait pas complètement ses propres mains du volant. Il reflète le précédent établi par l’ancien président du Kazakhstan, Nursultan Nazarbayev, qui reste un “père de la nation” influent derrière le leader officiel du pays.

Cela a radicalement changé le 10 mars, lorsqu’une motion a été présentée au Parlement pour remettre à zéro les mandats présidentiels de Poutine, lui permettant effectivement de se présenter pour deux autres mandats (12 ans au total) à compter de 2024. Cela nécessiterait un changement dans la constitution, etc. a été ajoutée à la liste des réformes qui seront votées lors du référendum. Les précédents amendements limitant les pouvoirs présidentiels ont été abandonnés.

Cela s’est avéré une décision controversée. Dmitri Makarov, un observateur des droits de l’homme à Moscou, a déclaré que “le” vote panrusse “est en fait un référendum pour soutenir le régime de Poutine”.

Outre la prolongation de son mandat, le président aurait le droit de révoquer les juges, de dissoudre le Parlement et d’opposer efficacement son veto aux lois.

Cette volte-face reflète l’augmentation de l’instabilité qui est apparue depuis janvier. Le secrétaire de presse du Kremlin, Dmitri Peskov, a déclaré que la décision de Poutine d’accepter les nouveaux pouvoirs potentiels était une réponse aux “turbulences extrêmes dans le monde”, qui peuvent se référer non seulement au virus mais aussi à la crise pétrolière en cours et à l’engagement militaire de la Russie avec la Turquie en Syrie. .

En d’autres termes, le nouveau référendum était une tentative de formaliser un contrôle total entre des mains stables. “Notre avantage concurrentiel n’est pas le pétrole et le gaz”, a déclaré le président de la Douma d’État Vyacheslav Volodin, quelques jours seulement après que les changements aient été balayés par le parlement. “C’est Vladimir Poutine.”

Mais l’héritage de Poutine est également en jeu.

“Il ne garde pas le pouvoir, mais plutôt sa place dans l’histoire”, a déclaré l’analyste politique Konstantin Kalachev au média russe The Bell. “Il attend une opportunité … pour pouvoir dire:” J’ai construit les fondations et j’ai créé les conditions de la croissance, maintenant laissez quelqu’un d’autre continuer ce que j’ai commencé “.”

La Russie avait d’abord été rapide à réagir alors que l’épidémie émergeait dans la Chine voisine, la Russie fermant la frontière en janvier, mais elle était en retard sur les pays européens en imposant des mesures internes.

Lorsque le coronavirus a commencé à faire son chemin à travers le pays, Poutine l’a utilisé pour améliorer sa position. Il a fait de nombreuses déclarations affirmant que les choses étaient sous contrôle. Le fait que l’Europe et l’Amérique ont été fortement touchées a joué pour la propagande du Kremlin, qui aurait proliféré avec des récits sur la façon dont la Russie était mieux préparée à la crise que l’Occident. Des gestes symboliques, comme l’envoi de fournitures médicales aux États-Unis ou en Italie, ont été promus dans les nouvelles. Des mesures de surveillance autoritaire ont été saluées comme des moyens de réprimer les contrevenants à la quarantaine.

Mais il ne fallut pas longtemps, cependant, avant que des fissures dans ce placage ne commencent à apparaître.

Alors que la ligne officielle pendant des semaines était que la situation était contenue, un hôpital d’urgence pour les coronavirus a été ordonné d’être construit juste à l’extérieur de Moscou. Les mesures d’auto-isolement et les appels à la fermeture d’entreprises non essentielles se sont avérés impopulaires et, pour éviter de gâcher l’image de Poutine, ont été délégués aux gouverneurs régionaux et, notamment, au maire de Moscou, Sergey Sobyanin.
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Cela a soulevé des sourcils dans le pays. “Leur réponse a été de déléguer les décisions clés au niveau régional ainsi que le président de s’adresser à la population à plusieurs reprises, disant que tout se passerait”, a déclaré Makarov. “Ce qui, à mon avis, ressemble à une tentative de transfert de responsabilité pour des mesures impopulaires et mal pensées.”

Alors que les maires et les gouverneurs veillent à ne pas traverser le président en public, l’aggravation de la situation à Moscou a contraint Sobyanin à confronter Poutine à l’ampleur réelle de l’épidémie. “Le nombre réel de malades est nettement plus élevé” que les statistiques officielles, a-t-il déclaré fin mars au président.

Dans une autre catastrophe des relations publiques, une photo de Poutine serrant la main d’un médecin éminent, sans équipement de protection, a été largement publiée après que le médecin lui-même eut contracté le virus. Le président a ensuite annoncé son propre isolement.

Lorsque Poutine a changé de ton, apparaissant publiquement la semaine dernière avec une adresse à la nation décrivant la gravité de la pandémie, il a déclaré qu’il était prêt à déployer l’armée si nécessaire. Il a également promu l’augmentation des mesures de verrouillage, en particulier à Moscou, comme une étape importante dans la réduction des infections.
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Mais même ceux-ci ont commencé à se retourner. Le système de laissez-passer numérique tant attendu, mis en œuvre mercredi dernier pour permettre aux habitants de Moscou de se déplacer dans la ville, a conduit à une catastrophe infrastructurelle et à une foule immense dans le métro, rendant la distance sociale impossible. Le président était en retard à son discours ce jour-là, où il a évité le sujet et a principalement parlé de soutenir les petites entreprises.

Un coup moins évident, mais non moins important, est venu lorsque Poutine a reporté le défilé du jour de la victoire du 9 mai, le plus grand événement public de la Russie, qui célèbre le 75e anniversaire de la victoire du pays lors de la Seconde Guerre mondiale. La commémoration de la victoire est un récit clé de la propagande du Kremlin et a été utilisée pour justifier des actions telles que l’annexion de la péninsule de Crimée en 2014, qui elle-même a considérablement stimulé les classements nationaux de Poutine.

Poutine a peut-être planifié l’année dans l’espoir de consolider le pouvoir, de célébrer l’anniversaire de la victoire de la Russie et d’inaugurer la prochaine phase de sa vie dans la fonction publique, mais il est plutôt pris dans une lutte avec un ennemi invisible qui est difficile à contenir.

“Le pic de la propagation de la maladie est encore à venir”, a déclaré Poutine cette semaine.

Mercredi, la Russie avait enregistré 5 236 nouveaux cas de coronavirus en 24 heures, portant le bilan national à 57 999, avec plus de 30 000 cas signalés à Moscou. Le bilan national des morts était de 513.
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Les autorités russes ont prédit que le nombre de cas dans le pays pourrait plafonner le mois prochain car la plupart des régions sont en quarantaine.

“Le Kremlin aurait probablement souhaité introduire des mesures de contrôle total, mais il ne s’est pas avéré en être capable”, a déclaré Makarov. “Ils auraient également dû garder à l’esprit à quoi cela ressemblerait pour les citoyens ordinaires, en particulier à la veille du vote panrusse.”