Alors que le Brésil est en train de s’attaquer à ce qui pourrait être le pire accident industriel de son histoire, le climat national est en train de passer rapidement de la douleur à l’indignation.

Jusqu’à présent, tout était axé sur la récupération des corps, mais trop de temps s’est déjà écoulé depuis le démantèlement vendredi dernier du barrage de Feijão, dans la ville de Brumadinho.

Les enquêteurs, les politiciens, les chefs d’entreprise et la société se tournent maintenant vers Vale, la société qui gère le barrage.

La colère grandit vers l’entreprise du barrage du Brésil
Des centaines de disparus après l’effondrement du barrage brésilien
Le barrage mortel de Brumadinho s’effondre en images
Ils veulent des réponses aux questions suivantes:

À quel point Vale a-t-il fait preuve de négligence dans sa gestion des risques?
L’entreprise a-t-elle tiré des leçons de l’incident similaire de 2015?
La législation et les législateurs brésiliens sont-ils également à blâmer?
Vale n’est pas n’importe quelle entreprise au Brésil.

C’est l’une de ses réussites les plus prisées dans le monde des affaires et, avec Petrobras et Embraer, l’un des rares acteurs nationaux à avoir atteint un statut véritablement compétitif à l’échelle mondiale.

Aujourd’hui, il s’agit de la quatrième société minière du monde, avec des revenus de 34 milliards de dollars (£ 26 milliards; 30 milliards d’euros) en 2017 – le premier producteur et exportateur de minerai de fer.

C’est un acteur tellement important dans les produits de base que les prix mondiaux du minerai de fer ont grimpé de 5,8% après l’accident, car toute anomalie dans les activités de Vale peut entraîner des ruptures dans l’approvisionnement des marchés.

Vale est également la deuxième action la plus négociée de la bourse brésilienne, derrière Petrobras.

Anciennement connue sous le nom de Companhia Vale do Rio Doce (société de la vallée de Doce), elle a été créée par le gouvernement dans les années 1940, au cours d’une période d’industrialisation intense du Brésil, qui s’ajoutait au désir de l’État de contrôler les ressources naturelles stratégiques de pays.

À la fin des années 90, Vale a été privatisée et, depuis lors, elle a connu une période d’expansion rapide, souvent récompensée par des prix pour sa gestion, voire pour ses initiatives durables.

Il appartient maintenant à un groupe diversifié d’actionnaires, notamment une banque privée, des fonds de pension brésiliens et le gouvernement.

Mais le Vale qui sort de la crise est une entreprise complètement différente.

Lundi, près de 20 milliards de dollars américains avaient été balayés de leur valeur boursière, le cours de l’action ayant plongé de près de 20%.

Alors que les investisseurs vidaient le stock, les manifestants ont jeté de la boue dans le siège de Vale à Rio et ont peint “des meurtriers” et “ce n’était pas un accident” sur sa façade.

La société avait déjà vu son image gravement ternie après le démantèlement du barrage de Samarco – une entreprise commune avec BHP Billiton – située près de la ville de Mariana en 2015.

Une défaillance structurelle du barrage a tué 19 personnes et pollué une grande partie de la rivière Doce.

Samarco – la coentreprise Vale et BHP Billiton – verse des milliards de dollars en indemnités et crée la Fondation Renova, censée aider les victimes à reconstruire leur vie et à restaurer le fleuve.

Mais il y avait beaucoup de controverse sur les deux fronts.

Les familles se plaignent de ce que la Fondation n’a jamais trouvé de formule d’indemnisation adéquate pour déterminer le montant que chaque personne devrait obtenir.

Certains pêcheurs, touchés par une interdiction de pêche dans la rivière Doce, se plaignent de ce que leurs salaires sont bien inférieurs à leurs anciens revenus. Ils disent que beaucoup de gens qui n’ont jamais dépendu de la rivière réclament également une indemnisation et que la Fondation fait un mauvais travail en évaluant chaque cas.

La Fondation a reconnu les problèmes, mais a déclaré qu’elle devait compter sur la bonne foi des gens.

Bien que la fondation soit indépendante de Samarco, avec un conseil séparé, les communautés autour de la rivière Doce la considèrent comme une simple extension de la société.

Trois ans plus tard, les villes sont plongées dans la désolation, le chômage et l’alcoolisme frappant les familles.

Le processus judiciaire s’est également enlisé.

Plus de 20 personnes – y compris des dirigeants de Samarco – ont été accusées de divers crimes, dont l’homicide, mais la date du procès n’a jamais été fixée.

Personne n’a été reconnu coupable ou emprisonné.

En 2017, Samarco est parvenu à obtenir une ordonnance de justice suspendant une procédure pénale, au motif que les enquêteurs auraient eu recours à des écoutes téléphoniques illégales lors de la collecte de preuves.

Et Samarco conteste toujours les amendes environnementales imposées par les agences gouvernementales.

En dépit de tous ces problèmes, de nombreuses communautés de la région de Minas Gerais au Brésil soutiennent l’exploitation minière. Ils comptent sur l’industrie pour leur subsistance.

Vale et BHP Billiton travaillent toujours à la réouverture de l’opération de Samarco, restée fermée depuis 2015.

Vale a réussi à se reconstruire à la suite de la crise de 2015, avec des bénéfices robustes et de grandes perspectives pour les années à venir.

Mais après le récent accident de Feijão, la société est soumise à une pression plus forte que jamais auparavant.

Cela s’annonce comme la pire tragédie humaine de l’histoire de l’industrie brésilienne.

Cinq personnes ont déjà été arrêtées. Des milliards de dollars d’actifs ont été gelés au Brésil et un recours collectif a déjà été déposé aux États-Unis par des investisseurs.

Les entreprises qui travaillent avec Vale sont également visées.

Parmi les personnes arrêtées, deux travailleurs de Tüv Süd – une entreprise allemande qui a évalué les conditions de sécurité à Feijão – ont été arrêtés.

Vale a annoncé la mise hors service des 10 barrages “résidus” restants de ce type, souvent fabriqués à partir de terre et utilisés pour stocker les sous-produits miniers souvent toxiques.

Il dit qu’il étudiera des options de gestion des déchets plus coûteuses et réduira considérablement sa production.

Jimena Blanco, analyste chez Verisk Maplecroft, estime que l’accident de Feijão pourrait marquer de profonds changements au Brésil, dans l’industrie minière et à Vale. Les investisseurs du monde entier auront moins d’appétit pour les opportunités à risque environnemental élevé, estime-t-elle.

Et le nouveau président du Brésil, Jair Bolsonaro, qui souhaite assouplir les restrictions environnementales imposées à l’industrie minière, devra peut-être revoir sa position.

“Nous nous attendons à ce que la communauté s’oppose de plus en plus à l’industrie à cause des préoccupations liées à l’utilisation de l’eau, à la pollution et à la contamination des sols, à la fois contre les projets nouveaux et existants”, a déclaré Mme Blanco

“En outre, la société civile et les activistes environnementaux internationaux feront l’objet d’une surveillance accrue”.

Au cours des dernières années, un scandale à grande échelle impliquant une autre société bien aimée, Petrobras, a suscité un long débat et des modifications de la réglementation dans la manière dont le Brésil traite la corruption dans les entreprises et le financement politique.

Cette deuxième tragédie de Vale pourrait contraindre les Brésiliens à tenir un débat longtemps attendu sur les conséquences de l’exploitation de ses ressources naturelles sur l’environnement.