Faits fascinants sur la langue japonaise

Pour les locuteurs natifs de l’anglais, le japonais peut être l’une des langues les plus difficiles à apprendre au monde. Cependant, cela n’a pas empêché les gens d’essayer. Avec la popularité des médias japonais – des films et de la musique aux jeux vidéo et aux dessins animés -, plus de gens s’essayent. Avant de plonger dans vos études japonaises, voici huit faits essentiels à connaître.

Japanese Language

Dans la langue maternelle, on l’appelle en fait «Nihongo»
Le Japon se désigne lui-même par – prononcé «Nihon» ou «nippon» dans sa langue maternelle, mais dans d’autres langues, il est généralement appelé «Japon» ou une de ses variantes. C’est parce que les premiers explorateurs portugais en Chine ont enregistré le nom «Jipangu» sur la base de la prononciation en mandarin qu’ils ont entendue, ce qui leur a semblé être «Cipan». Ainsi, même si vous étudiez le japonais, vous étudiez techniquement le ‘Nihongo’.

Le Japon utilise trois systèmes d’écriture
Ces trois systèmes d’écriture sont les alphabets japonais d’origine hiragana et katakana et les caractères chinois appelés kanji. Les trois systèmes d’écriture sont utilisés ensemble, parfois même dans la même phrase. Le kanji est associé au hiragana pour former des mots et des phrases, tandis que le katakana est utilisé pour les mots d’emprunt étrangers et pour mettre davantage l’accent.

Bien que le japonais utilise des caractères chinois, la langue n’est pas basée sur le chinois
L’écriture japonaise utilise des caractères chinois, mais la langue elle-même est née au Japon, pas en Chine. Comment est-ce arrivé? Eh bien, la langue japonaise n’existait depuis des siècles que comme une langue orale non écrite. Vers le Ve siècle, des érudits japonais ont décidé de remédier à ce problème en apprenant à lire le chinois classique et en empruntant des caractères kanji pour les coupler avec les mots japonais correspondants. Plus tard, le hiragana a été créé comme une alternative plus simple aux kanji plus difficiles.

Il existe trois niveaux de formalité avec la grammaire correspondante
Selon que vous parlez dans une situation informelle, polie ou formelle, les verbes sont conjugués différemment en japonais. Le japonais formel se divise en outre entre une langue qui humilie le locuteur, par exemple un agent du service clientèle, et une langue qui élève l’auditeur, pour pouvoir parler à des personnes importantes telles qu’un client important ou vos supérieurs au travail. Cela peut devenir si compliqué que même les locuteurs natifs ont du mal à utiliser le japonais formel correctement!

Il n’y a pas de pluriels en japonais
En japonais, il n’y a pas de différence entre “Il y a une araignée” et “Il y a des araignées”. Il peut donc être difficile de dire si quelqu’un dit qu’il y a une araignée dans votre chambre ou si votre maison a été envahie par un essaim de les araignées.

Il n’y a pas non plus d’articles
Le japonais ne fait pas non plus la différence entre “un” et “le”. Bien que cela ne cause pas tant de problèmes pour les anglophones de japonais, c’est un point linguistique qui est délicat pour les japonais d’anglais.

Vous pouvez faire des phrases en utilisant uniquement des verbes
Alors que les phrases anglaises suivent généralement un ordre de mots sujet-verbe-objet (SVO), le japonais utilise l’ordre SOV (sujet-objet-verbe). Cependant, il n’est pas nécessaire de spécifier le sujet – les objets sont facultatifs, comme en anglais – il est donc possible de former une phrase en utilisant uniquement des verbes. En fait, vous pouvez avoir une conversation entière sans jamais mentionner le sujet.

L’intonation compte
L’intonation, également appelée accent de hauteur, est importante pour la prononciation japonaise. Par exemple, les mots ‘bridge’ (hashi) et ‘baguettes’ (hashi) peuvent sembler identiques, mais leur intonation est légèrement différente. Dans le dialecte standard de Tokyo, “hashi” a un accent croissant pour le mot “pont” et un accent décroissant pour le mot “baguettes”.

Et si cela ne vous semble pas assez compliqué, dans le dialecte du Kansai utilisé dans l’Ouest du Japon autour d’Osaka, l’intonation de ‘bridge’ et ‘baguette’ est en fait inversée! La plupart des manuels de japonais destinés aux apprenants étrangers ne couvrent pas l’intonation, c’est donc l’une des parties les plus délicates du japonais qui parle couramment.

Vue d’ensemble
Le kanji est le plus ancien et est un système basé sur une image en provenance de Chine composé de logogrammes, qui sont des caractères qui représentent des mots entiers. Hiragana et katakana sont originaires du Japon et représentent des sons syllabiques; ensemble, ces deux alphabets sont appelés kana. Les trois systèmes d’écriture sont utilisés de nos jours – parfois même dans la même phrase -, ce qui peut prêter à confusion pour ceux qui ne connaissent pas bien leur travail.

Kanji
Kanji a été le premier système d’écriture utilisé au Japon. Il a été introduit au 4ème ou 5ème siècle par la péninsule coréenne, à une époque où le Japon avait sa propre langue parlée, mais aucun système d’écriture ne l’accompagnait. Les Japonais ont pris le symbole kanji associé à un mot particulier en chinois et l’ont associé au même mot dans leur propre langue. Cependant, la prononciation chinoise a également été utilisée au Japon au fil du temps, probablement du fait de ses interactions avec les peuples de langue chinoise par le biais du commerce. En conséquence, aujourd’hui, la plupart des kanji peuvent être lus de deux manières: la manière chinoise, sur-yomi, et la manière japonaise, kun-yomi.

Un exemple célèbre est le mot «montagne». En japonais, le mot est yama, alors les gens ont pris le symbole chinois pour une montagne () et ont dit: «Cela signifie yama». Cependant, la prononciation chinoise de la montagne – “san” – est également entrée en vigueur au Japon et les deux sont encore utilisés de nos jours. C’est pourquoi certaines personnes hors du Japon qualifient à tort le mont Fuji, site du patrimoine mondial de l’UNESCO, de «Fuji-yama» alors qu’il s’agit en fait de «Fuji-san».

Hiragana
Donc, si le Japon avait enfin un système d’écriture pour aller avec sa langue parlée, alors pourquoi en avait-il besoin d’une autre? Bien, comme le sait tout étudiant en japonais, apprendre le kanji est difficile. Historiquement, seuls les hommes étaient autorisés à apprendre à lire et à écrire le kanji. C’est pourquoi les femmes de la cour de Heian (Kyoto moderne) ont créé l’hiragana autour du VIIIe siècle comme alternative plus simple. Au fil du temps, les hommes ont également compris que l’hiragana, qui repose sur des sons plutôt que sur des images de mots, était beaucoup plus facile à lire et à écrire que les kanji et qu’ils ont eux aussi commencé à utiliser l’hiragana dans leur écriture quotidienne.

Katakana
Comme le hiragana, le troisième système d’écriture du Japon, le katakana, est un alphabet autochtone basé sur les sons. Mais pourquoi le Japon avait-il besoin d’un autre système d’écriture? La raison en est que, encore une fois, il est difficile de lire le kanji – et pas seulement pour les non-Japonais et les femmes. Les hommes devaient utiliser des kanji pour écrire formellement, tels que des documents officiels du gouvernement, et noteraient les frontières pour les aider à se rappeler comment lire certains mots. Ces caractères katakana étaient une version simplifiée des symboles kanji eux-mêmes et étaient prononcés de la même manière. Au fil du temps, ces caractères ont été normalisés dans un alphabet. Et bien que katakana ait commencé comme un compagnon des kanji chinois, il a fini par être utilisé pour écrire des mots d’origine étrangère dans n’importe quelle langue.

Mais pourquoi garder les trois?
Aujourd’hui, ces trois systèmes d’écriture sont utilisés ensemble, parfois même dans la même phrase. Une partie de la raison est pour la lisibilité. Les kanji créent des coupures naturelles dans une phrase qui permettent au lecteur de séparer les noms des verbes. Il serait difficile d’analyser une phrase en hiragana uniquement (c’est-à-dire de la décomposer en composantes et de décrire leurs rôles syntaxiques), similaire à une phrase écrite en anglais sans espace entre les mots. Le katakana, quant à lui, est utile pour les mots en langue étrangère ou pour ajouter de l’emphase, un peu comme l’italique est utilisé en anglais. Même s’il est possible que le Japon puisse simplifier encore davantage ses systèmes d’écriture, le pays semble assez content de continuer à utiliser les trois.

 

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