Les sociétés brésiliennes de sucre et d’éthanol passent en mode survie, réduisant les opérations de récolte et exploitant les lignes de crédit pour faire face à l’effondrement de la demande de carburant provoqué par la pandémie de coronavirus.

Les restrictions imposées par le gouvernement à la circulation et aux entreprises pour endiguer la propagation du virus ont sapé la demande mondiale.

Au Brésil, où la plupart des voitures peuvent rouler à l’essence ou à l’éthanol à base de sucre, la chute a durement touché, avec des effets d’ondulation dans la plus grande économie d’Amérique latine.

Le pays est le deuxième producteur mondial d’éthanol derrière les États-Unis, avec une production de 35 milliards de litres (9,24 milliards de gallons) l’an dernier.

Les ventes d’éthanol dans la région centre-sud la plus consommatrice de carburant du Brésil ont chuté de 20% au cours de la seconde moitié de mars, selon le groupe de l’industrie sucrière Unica.

Compte tenu de la récession, certaines sociétés sucrières ont décidé de retarder les opérations de récolte. D’autres se précipitent pour étendre le stockage de l’éthanol alors que les usines obtiennent des lignes de crédit supplémentaires et plus coûteuses et réduisent certaines pratiques d’entretien des cultures, ce qui pourrait nuire à la production de canne à sucre l’année prochaine.

“Nous prévoyons de vendre seulement 30% ou 40% du volume normal en avril, et peut-être 60% de la normale en mai”, a déclaré Fabio Montechi, directeur financier de Santa Isabel, une société sucrière avec deux usines à Sao Paulo qui écrasent environ 6 millions de tonnes de canne par an. L’entreprise construit un réservoir supplémentaire pour stocker l’éthanol et met en place une ligne de crédit renouvelable.

Itau BBA, la banque d’investissement contrôlée par la plus grande banque privée du Brésil Itau Unibanco Holdings, estime que jusqu’à 30% des sociétés brésiliennes de sucre et d’éthanol éprouvent des difficultés financières et pourraient devoir interrompre leurs activités.

«Chaque année, les usines aux conditions de capital difficiles produisent plus d’éthanol au coup d’envoi de la récolte, pour vendre le carburant et lever des fonds pour payer les coûts de récolte», a déclaré Pedro Fernandes, directeur de l’agro-industrie pour Itau BBA, ajoutant que la baisse de la demande d’éthanol entraverait ce modèle commercial.

Le prix de l’éthanol hydrique a baissé de 31% cette année dans l’Etat de Sao Paulo, selon le centre de recherche Cepea / Esalq, passant de 2,04 reais par litre à 1,39 reais par litre. Les prix du sucre ont touché un creux de 1-1 / 2 cette semaine alors que les usines brésiliennes ont déplacé la production de l’éthanol vers le sucre, augmentant cet approvisionnement.

«BLOW TO CASH FLOW»

Même avant la crise des coronavirus, certaines sucreries brésiliennes avaient encore du mal à se remettre d’une longue période de prix subventionnés de l’essence entre 2012 et 2016, lorsque le gouvernement a tenté de contrôler l’inflation. Plus de 80 usines ont déposé une demande de mise en faillite pendant ou juste après cette période.

L’usine d’Itajobi, dans l’État de Sao Paulo, est l’une de celles qui sont en difficulté financière. Le directeur d’Itajobi, Henrique Dalkirane, a déclaré que le moulin avait lancé le broyage de la canne à la fin du mois dernier. Itajobi cherche à écraser 2 millions de tonnes de canne cette saison, mais il a du mal à payer ses factures, a-t-il déclaré.

“C’est un coup dur pour les flux de trésorerie”, a déclaré Dalkirane, ajoutant que pour chaque baisse de 10 cents du prix de l’éthanol, les revenus annuels chutent de 10 millions de reais (1,95 million de dollars).

La société a récemment restructuré sa dette pour prolonger les échéances de remboursement. Maintenant, a déclaré Dalkirane, l’usine pourrait arrêter la récolte et il est peu probable que tous les paiements au titre du service de la dette soient effectués cette année.

Des groupes plus importants tels que Raizen, Sao Martinho et Bunge BP Bioenergia résisteront probablement aux déclins en produisant autant de sucre que possible et en stockant de l’éthanol pour des ventes ultérieures, a déclaré Fabio Meneghin, analyste en éthanol chez Agroconsult.

Mais ce n’est pas une option pour tout le monde. Fernando Perri, directeur de Grupo Farias, qui possède cinq usines d’éthanol au Brésil, a déclaré que son entreprise reporte la récolte d’au moins un mois pour voir si les prix s’améliorent, plutôt que de produire de l’éthanol qui ne se vend pas.

“Nous risquons de laisser la canne sur le terrain, mais je suppose que c’est mieux que de faire fonctionner l’usine uniquement pour remplir les réservoirs d’éthanol”, a-t-il déclaré.