Au lendemain de la Première Guerre mondiale, une pandémie de grippe a balayé le monde, tuant au moins 50 millions de personnes. Quelles leçons peut-il nous apprendre sur Covid-19?

Il y a cent ans, un monde se remettant d’une guerre mondiale qui avait tué quelque 20 millions de personnes a dû subitement faire face à quelque chose de plus mortel encore: une épidémie de grippe.

La pandémie, connue sous le nom de grippe espagnole, aurait commencé dans des camps d’entraînement de l’armée exigus et surpeuplés sur le front occidental. Les conditions insalubres – en particulier dans les tranchées le long de la frontière française – l’ont aidée à incuber puis à se propager. La guerre a pris fin en novembre 1918, mais lorsque les soldats sont rentrés chez eux, emportant le virus avec eux, une perte de vie encore plus importante était imminente; entre 50 millions et 100 millions de personnes seraient mortes.

Le monde a souffert de nombreuses pandémies au cours des années qui ont suivi – au moins trois graves épidémies de grippe parmi elles – mais aucune pandémie n’a été aussi meurtrière ni aussi profonde.

Alors que le monde réagit à une épidémie de Covid-19 qui fait la une des journaux – et pourtant beaucoup moins meurtrière -, causée par un nouveau coronavirus, BBC Future revient sur notre spécial 2018 marquant le 100e anniversaire de la grippe espagnole pour voir ce que nous avons appris l’une des maladies les plus dévastatrices de l’histoire récente.

La pneumonie est souvent le tueur

Beaucoup de personnes qui meurent de Covid-19 succombent à une forme de pneumonie, qui se propage alors que le système immunitaire est affaibli par la lutte contre le virus.

C’est quelque chose qu’il partage avec la grippe espagnole – même s’il faut dire que le taux de mortalité par Covid-19 est plusieurs fois inférieur à celui de la grippe espagnole. Les personnes âgées et celles dont le système immunitaire est affaibli – qui constituent jusqu’à présent la majorité de ceux qui ont été tués par la maladie – sont plus sensibles aux infections qui causent la pneumonie.

Peu d’endroits se sont échappés

Les voyages en avion en étaient à leurs balbutiements lorsque la grippe espagnole a frappé. Mais il y a peu d’endroits sur Terre qui ont échappé à ses effets horribles. Son passage à travers le monde a été plus lent, transporté par chemin de fer et paquebot plutôt que par avions de ligne. Certains endroits ont résisté pendant des mois, voire des années, avant l’arrivée de la grippe et ont fait des ravages.

Mais certains endroits ont réussi à garder la grippe à distance, souvent en utilisant des techniques de base qui sont toujours utilisées 100 ans plus tard. En Alaska, une communauté de la baie de Bristol a échappé à la grippe presque indemne. Ils ont fermé des écoles, interdit les rassemblements publics et fermé l’accès au village depuis la route principale. Il s’agissait d’une version low-tech des restrictions de voyage qui ont été utilisées dans certaines régions aujourd’hui, comme la province chinoise du Hubei et le nord de l’Italie, dans le but de stopper la propagation du coronavirus.

Différents virus ciblent différentes populations

Les médecins ont décrit la grippe espagnole comme «le plus grand holocauste médical de l’histoire». Ce n’était pas seulement le fait qu’il en ait tué tant, c’était que tant de ses victimes étaient jeunes et en bonne santé. Normalement, un système immunitaire sain peut raisonnablement bien gérer la grippe, mais cette version a frappé si rapidement qu’elle a submergé le système immunitaire, provoquant une réaction excessive massive connue sous le nom de tempête de cytokines, inondant les poumons avec du liquide qui est devenu le réservoir parfait pour le secondaire infections. Les personnes âgées, ce qui est intéressant, n’étaient pas aussi sensibles, peut-être parce qu’elles avaient survécu à une souche de grippe très similaire qui avait commencé à se propager dans les populations humaines dans les années 1830.

La grippe a stimulé le développement de systèmes de santé publique dans le monde développé, car les scientifiques et les gouvernements ont réalisé que les pandémies se propageraient plus rapidement

Avec le nouveau coronavirus, les personnes âgées et les personnes atteintes de maladies préexistantes sont considérées comme les plus à risque. Bien que toujours faibles, les décès sont les plus élevés chez les personnes de plus de 80 ans.

La santé publique est la meilleure défense

La grippe espagnole a éclaté dans un monde qui venait de sortir d’une guerre mondiale, avec des ressources publiques vitales détournées vers des efforts militaires. L’idée d’un système de santé publique en était à ses balbutiements – dans de nombreux endroits, seule la classe moyenne ou les riches pouvaient se permettre de consulter un médecin. La grippe a tué de nombreuses personnes dans les bidonvilles et autres zones urbaines pauvres, parmi les populations pauvres en nutrition et en assainissement et souvent celles souffrant de problèmes de santé sous-jacents.

La grippe a stimulé le développement de systèmes de santé publique dans le monde développé, car les scientifiques et les gouvernements ont réalisé que les pandémies se propageraient plus rapidement qu’auparavant.

Traiter les gens au cas par cas ne serait pas suffisant – pour faire face aux pandémies en milieu urbain, les gouvernements devraient mobiliser des ressources comme s’ils étaient en guerre, mettre en quarantaine ceux qui montrent des signes de la maladie, séparer les cas mineurs de ceux souffrir d’une maladie plus grave et limiter les mouvements des gens afin que la maladie se consume.

Les mesures de santé publique que nous voyons être adoptées aujourd’hui dans le monde entier comme des efforts pour contenir la propagation du coronavirus sont l’un des effets les plus durables de la grippe espagnole.