Karl Marx a écrit que «l’histoire se répète deux fois, la première fois comme une tragédie et la deuxième fois comme une farce». L’effondrement de l’Union soviétique n’était pas une tragédie, et ce qui se passe en Russie n’est désormais pas une farce. Pourtant, l’effondrement de l’Union soviétique a été un moment déterminant dans l’histoire de l’humanité. La lutte actuelle de la Russie contre elle-même ne commence pas à atteindre ce niveau.

L’enjeu pour la Russie est l’effondrement des prix du pétrole. Un pays qui dépend si fortement d’une seule marchandise, comme le fait la Russie, sera toujours vulnérable. Le prix des matières premières étant intrinsèquement volatil, déterminé par la robustesse des puissances industrielles, l’exportateur ne peut ni contrôler le prix ni avoir la possibilité de générer systématiquement des capitaux d’investissement.

Il fut un temps où la Russie pouvait utiliser les ventes d’énergie – ou les embargos énergétiques, selon le cas – pour faire trembler l’Europe. Mais maintenant, le monde est inondé d’énergie, et les récents efforts de la Russie pour conclure une entente avec les Saoudiens n’ont pas réussi à soutenir les prix du pétrole. Les Russes ont lancé des théories du complot de collaboration américaine et saoudienne conçues pour paralyser l’économie russe avec des prix de l’énergie bas et peu de marchés, mais cela suppose que tout complot devrait baisser les prix. L’offre d’énergie a bondi, en grande partie à cause du secteur énergétique américain, et la demande n’a pas suivi.

Le prix du pétrole était déjà en baisse, mais maintenant le prix s’est effondré à cause de la pandémie de coronavirus. La contraction de l’économie mondiale a inévitablement diminué le besoin d’énergie. Les tentatives de l’OPEP, une organisation qui, en vérité, n’a rien à voir avec les réalités d’aujourd’hui, pour augmenter les prix ont échoué. Dans les années 1970, la demande a bondi et l’OPEP a pu gérer l’offre. Certains d’entre nous se souviendront de l’embargo arabe sur le pétrole, qui a défini les années 1970 et a été l’occasion pour des pays comme l’Union soviétique et l’Iran de créer des économies modernes. Les producteurs de pétrole supposaient que leur pouvoir, et donc leurs revenus, seraient permanents. Mais les prix élevés ont généré une recherche de nouvelles sources de pétrole et de gaz, ainsi que de nouvelles économies d’énergie, et le prix a chuté de façon spectaculaire dans les années 80.

Aujourd’hui, l’Union soviétique a chuté pour de nombreuses raisons – l’inefficacité et la corruption étaient les piliers du système depuis des décennies – mais les choses ont changé dans les années 80. D’une part, les budgets de la défense ont explosé alors que Moscou tentait de suivre le développement militaire américain, en particulier le légendaire projet Star Wars, autant une légende qu’un projet. D’autre part, le prix de l’énergie a chuté et les Russes étaient fortement tributaires des ventes d’énergie. La Russie était prise dans un étau entre les dépenses de défense et la baisse des prix de l’énergie, ce qui a finalement sapé les fondements de l’Union soviétique.

Après la chute de l’Union soviétique en 1991, la Russie a dû relever le vieux défi de construire une économie moderne plutôt qu’un village potemkine de la modernité. La première décennie après la chute a été chaotique, les banquiers d’investissement et les oligarques s’appropriant la richesse sous le signe de la privatisation. L’émergence de Vladimir Poutine, l’ancien agent du KGB lié à l’oligarchie, aurait dû conduire à une vague de modernisation. Les prix de l’énergie étaient raisonnablement élevés et des capitaux d’investissement pour une économie moderne auraient pu, en théorie, être créés.