En 2019, Sydney est l’une des villes les plus scintillantes de la planète, mais derrière son port scintillant et ses plages dorées se cache une histoire étonnamment sordide. Les Britanniques ont établi la plus vieille ville d’Australie à la fin du XVIIIe siècle en tant que colonie pénitentiaire pour abriter son excédent de petits criminels – un passé trouble qui continue de marquer le pays aujourd’hui.

oil-painting-of-two-british-convicts-in-sydney--adam-jones-wikimedia-commons

Pourquoi la Grande-Bretagne avait-elle tant d’escrocs?
Au 18ème siècle, la révolution industrielle a créé une génération de citadins pauvres – des personnes qui sont passées de fermes à des villes surpeuplées sans travail ni argent. La criminalité a monté en flèche dans ces conditions sordides dickensiennes, de nombreuses familles ayant été forcées de voler pour survivre. Les prisons britanniques ayant atteint leur capacité maximale, les autorités ont renvoyé des milliers de criminels dans des coffres – des navires désaffectés qui ne devraient pas naviguer mais pouvaient flotter dans les ports abritant des prisonniers.

Quand ces carcasses se sont remplies, le transport est devenu la solution. Les crimes graves comme le meurtre et le viol sont passibles de la peine de mort, mais les infractions mineures – telles que le vol de plus d’un shilling, le salaire moyen par jour – sont jugées dignes d’un billet aller simple pour un coin du monde étranger.

Pourquoi les Britanniques ont-ils choisi l’Australie?
Les Britanniques ont d’abord envoyé des prisonniers en Amérique, mais lorsque la guerre d’indépendance a pris fin en 1782, l’ancienne puissance coloniale n’a plus nulle part où se débarrasser de ses escrocs… jusqu’à ce qu’ils voient la solution Down Under.

oil-sketch-of-the-british-colonising-sydney-in-1788--algernon-talmage-wikimedia-commons

Le capitaine James Cook avait cartographié la côte est de New Holland lors de son voyage en 1770. Les Britanniques estimèrent donc que ce territoire – bien qu’habité par les peuples autochtones depuis 60 000 ans – était le dépotoir idéal pour leurs criminels en surnombre. Une traversée en bateau de huit mois sur une distance de 10 000 kilomètres au-dessus de la mer est rapidement devenue la punition pour avoir volé un sac de sucre ou une miche de pain.
Les premiers condamnés australiens sont arrivés sur la Première flotte en 1788, dans le cadre du parti de la colonisation comptant 1 500 membres, comprenant des militaires et des civils. L’amiral Arthur Phillip a fondé la colonie pénitentiaire de Nouvelle-Galles du Sud le 26 janvier 1788 – date controversée de la fête nationale australienne – et a incité les condamnés à travailler selon leurs compétences, semant ainsi le germe de la première colonie européenne à coloniser le continent australien.

Condamner à vie
Les conditions étaient difficiles dans ces premières années – il y avait peu de nourriture, et les agriculteurs qui savaient tirer le meilleur parti des rudes conditions australiennes étaient encore plus rares. Le gouverneur Lachlan Macquarie a été le premier à imaginer Sydney et la Nouvelle-Galles du Sud comme davantage qu’une colonie pénitentiaire au début du XIXe siècle, encourageant les condamnés réformés à participer à la société et à façonner le libre établissement qui s’est développé au cours des deux siècles suivants.

Les condamnés émancipés étaient lourdement stigmatisés par la société mais contribuaient de manière significative aux colonies britanniques naissantes en Australie. L’opposition aux transports a augmenté avec le nombre croissant de colons libres dans les années 1830, mais il a fallu attendre jusqu’en 1868 pour que le dernier navire de condamné se rende en Australie occidentale. À ce moment-là, la population australienne avait atteint le million d’habitants et pouvait subvenir à ses besoins sans compter sur le travail forcé.

Plus de 160 000 condamnés – dont 80% d’hommes et 20% de femmes – ont été transportés des îles britanniques en Australie entre 1788 et 1868. Les Britanniques ont envoyé des criminels à NSW, Queensland, Tasmania et WA, mais les condamnés libérés ont rapidement étendu leur empreinte à travers le pays. et ces jours-ci, un Australien sur cinq est le descendant d’un condamné.

L’héritage du condamné
Au début, les colonies australiennes naissantes avaient honte de leurs racines criminelles et essayaient de se défaire de l’association, mais aujourd’hui, les Australiens sont fiers de leur histoire de condamnés. Tout au long du XXe siècle, les historiens ont contribué à changer la perception des condamnés en soulignant l’injustice des transports – une punition excessive pour des crimes triviaux commis par des personnes désespérées et appauvries – et en racontant l’histoire de condamnés emblématiques tels que le romancier australien Henry Savery et son architecte Francis Greenway.

Ned Kelly, un boucanier irlandais dont les batailles contre l’élite britannique – y compris sa dernière fusillade avec la police et sa pendaison en 1878 – n’a pas été aussi célèbre que le célèbre condamné qui l’a conféré le statut de Robin Hood au folklore australien. Ce passé de condamné rebelle est considéré comme un ingrédient essentiel du caractère national ignoble, “larrikin” de l’Australie.

De nos jours, l’Australie regorge de sites pour les condamnés qui préservent et célèbrent les récits de son époque. L’Australie abrite 11 sites de condamnés inscrits au patrimoine mondial de l’UNESCO – les casernes Hyde Park à Sydney, Port Arthur en Tasmanie et la prison Fremantle à Washington sont des attraits incontournables pour les passionnés d’histoire.