La demande de métaux de batterie continue de croître et, alors que les constructeurs automobiles étaient préoccupés par une pénurie de lithium et de cobalt ces dernières années, ils semblent de plus en plus préoccupés par le nickel.

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Tesla et ses partenaires producteurs de batteries, ainsi que d’autres constructeurs automobiles et leurs fournisseurs, s’inquiètent de l’approvisionnement à long terme en nickel, selon une nouvelle étude de BloombergNEF.

L’étude prédit que les fabricants de véhicules électriques stimuleront la demande de nickel environ 16 fois, pour atteindre 1,8 million de tonnes au cours des prochaines années.

Le nickel de classe 1, un matériau de haute pureté utilisé dans les batteries, devrait voir la demande largement supérieure à l’offre dans les prochaines années. Cela sera alimenté par la rencontre avec le grand marché chinois des véhicules électriques et d’autres marchés mondiaux où la demande devrait croître.

Selon l’étude, ce besoin de nickel de classe 1 dépassera l’offre dans cinq ans.

L’un des problèmes a été le manque d’investissements réels dans de nouvelles mines pour la fabrication de matériaux, dont le nickel, a déclaré Sarah Maryssael, responsable mondiale de l’approvisionnement en métaux pour batteries de Tesla, lors d’une réunion à Washington. Cela pourrait faire monter les prix alors que la demande de piles augmente considérablement.

Le PDG de Tesla, Elon Musk, craint de disposer de suffisamment de métal économiquement viable et disponible pour continuer à répondre à la demande croissante de voitures électriques. Cela prendra encore plus d’effet à mesure que la société s’investira dans les marchés en plein essor de la Chine.

“Ils se préparent à installer la nouvelle usine en Chine et sont à pleine capacité en Amérique du Nord”, a déclaré Peter Bradford, président-directeur général du producteur de nickel Independence Group NL. “Ils reconnaissent que le plus gros risque du point de vue de l’approvisionnement stratégique est le nickel.”

Bradford a rencontré la semaine dernière l’une des équipes de la chaîne d’approvisionnement en métaux pour batteries de Tesla. Sa société, Independence, basée à Perth, a augmenté l’année dernière la production de nickel de sa mine Nova située en Australie occidentale. L’indépendance dépensera jusqu’à 75 millions de dollars australiens (51 millions de dollars) en exploration afin de prolonger la durée de vie de cet actif et de trouver de nouveaux gisements.

L’industrie de Bradford s’est principalement concentrée sur la fourniture de métal à l’acier inoxydable. Selon l’étude BloombergNEF, les batteries représenteront plus de la moitié de la demande de nickel de première classe, d’ici à 2030.

Les fournisseurs de métaux se sont efforcés de trouver le bon métal pour répondre à cette demande. La société australienne BHP, le plus grand fabricant, mise sur le sulfate de nickel de couleur turquoise vif. Cette opération aura lieu dans sa raffinerie de nickel au sud de Perth, avec l’intention de réaliser la plus grande expansion de l’industrie.

La société minière recherchait un acheteur pour ses installations de Nickel West, mais avait récemment inversé la tendance après avoir examiné les prévisions de croissance des batteries lithium-ion et la pénurie de nickel de haute qualité.

Le défi consistera à produire en masse des VE plus abordables et à répondre à la demande des consommateurs en Chine et sur d’autres marchés clés; Les coûts de la batterie ont été le principal obstacle à la réalisation de ce volume de ventes. L’augmentation du nombre de mandats gouvernementaux requis pour introduire davantage de véhicules électriques fait partie des prévisions, des incitations étant proposées et des alliances forgées pour augmenter le nombre de bornes de recharge publiques.

Tesla voit des acheteurs de voitures attendre avec impatience la livraison de leurs voitures électriques de modèle 3. La société parie que son prochain modèle Y sera en forte demande et se prépare déjà à disposer d’une capacité de production plus conforme au populaire modèle 3.

Le modèle 3 ressemble à une version plus petite du modèle S, et le modèle Y sera disponible pour les acheteurs de voitures intéressés par le VUS multisegment fonctionnellement du modèle X, mais qui souhaitent également disposer d’une alternative plus abordable et plus petite. Musk promet également que le modèle Y aura une autonomie de 300 km, ce qui répondrait à une préoccupation majeure des acheteurs prêts à abandonner leurs voitures à essence pour la première fois de leur vie.

Une nouvelle étude de Wood Mackenzie considère que le problème des métaux est beaucoup plus vaste et que les approvisionnements en lithium, en cobalt et en nickel seront les plus touchés au cours des prochaines années.

L’approvisionnement en trois métaux est acceptable pour le moment, a déclaré Gavin Montgomery, directeur de la recherche à Wood Mackenzie. Les prix du marché à court terme ont chuté, ce qui dissuadera les producteurs d’augmenter l’offre pour répondre à la demande future, a-t-il déclaré.

Mais à long terme, cela va changer. La demande devrait croître si rapidement, les constructeurs automobiles atteignant leurs objectifs ambitieux de produire en masse des VE, les fournisseurs de produits métalliques ne pourront pas suivre, a déclaré Montgomery.

Les constructeurs automobiles et leurs partenaires de batteries doivent commencer à planifier dès maintenant.

«Obtenir la quantité de nickel dont les véhicules électriques auront besoin d’ici au milieu des années 2020 constituera un défi (avec des délais allant souvent jusqu’à 10 ans, il faut investir maintenant», a déclaré Montgomery.