Le deuxième crash mortel d’un nouvel avion très prisé en cinq mois a fait naître de nouvelles inquiétudes en matière de sécurité à propos du 737 Max, qui pourraient façonner le destin de Boeing pendant de nombreuses années.

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Le 737 Max est la dernière version du 737, l’avion de ligne le plus vendu de tous les temps. Depuis ses débuts en 2017, Boeing en a livré plus de 350 dans plusieurs versions qui varient en fonction de la taille.

Des dizaines de compagnies aériennes à travers le monde ont adopté l’avion pour son efficacité énergétique et son utilité pour les vols court et moyen-courriers.

Boeing a enregistré plus de 5 000 commandes pour les différentes versions de Max, qui représentent la plus grande part du carnet de commandes de la société, qui compte près de 5 900 avions. Leurs prix de catalogue se situent entre 100 et 135 millions de dollars, bien que les compagnies aériennes bénéficient systématiquement de remises importantes.

L’avion a subi son premier accident mortel en octobre. Un 737 Max 8 exploité par Lion Air a plongé dans la mer de Java, faisant 189 morts. Boeing a toutefois rebondi, avec peu d’effet apparent sur les nouvelles commandes.

Cependant, le deuxième accident mortel pour un Max 8 dimanche en Éthiopie, qui a coûté la vie à 157 personnes à bord, pourrait être encore plus dommageable si les enquêteurs trouvaient en faute le design de Boeing ou si les compagnies aériennes et leurs passagers perdaient confiance dans le jet.

Déjà, des compagnies aériennes en Éthiopie, au Mexique, en Chine, au Brésil, en Argentine et en Indonésie ont temporairement immobilisé leur Max 8, en plus de la compagnie caribéenne des Caraïbes Cayman Airways, de Comair en Afrique du Sud et de Royal Air Maroc au Maroc.

De manière cruciale, cependant, rien ne laissait présager que le régulateur américain influent, la Federal Aviation Administration, ferait de même.

La secrétaire aux Transports, Elaine Chao, a déclaré que son département, qui comprend la FAA, était “très préoccupé” et surveillait l’évolution de la situation autour du crash de dimanche. Elle a déclaré avoir rencontré l’administrateur délégué de la FAA, Dan Elwell, pour discuter de la situation “et des pistes possibles”. Elle n’a pas précisé si l’agence envisageait de faire échouer un avion.

Il est inhabituel pour les autorités de mettre les avions à la terre, et il appartient à chaque pays de définir des normes de vol et de maintenance, a déclaré Todd Curtis, analyste de la sécurité aérienne à la tête de la fondation Airsafe.com.

Lors du dernier rappel important de la FAA, l’agence a mis à la terre des avions à réaction Boeing 787 en 2013 après plusieurs incidents de surchauffe des batteries lithium-ion. L’avion était relativement neuf à l’époque. United était le seul transporteur américain concerné, avec six avions immobilisés au sol.

Tard lundi, la FAA a publié un communiqué dans lequel elle déclarait que même si d’autres avaient établi des similitudes entre les collisions en Indonésie et en Éthiopie, ce n’était pas le cas.

“Cette enquête ne fait que commencer et à ce jour, aucune donnée ne nous a été fournie pour tirer des conclusions ou prendre des mesures”, a déclaré la FAA.

La FAA a également annoncé qu’au plus tard en avril, Boeing espérait que Boeing apporterait des modifications, notamment une nouvelle formation des pilotes sur la technologie anti-décrochage automatisée soupçonnée d’avoir joué un rôle dans le crash de Lion Air. Les données communiquées par les enquêteurs indonésiens indiquent que les pilotes se sont battus sans succès pour contrer le système, qui a plusieurs fois piqué le nez de l’appareil et l’a peut-être envoyé dans un cercle vicieux.

Un groupe de consommateurs, FlyersRights.org, a exhorté la FAA à ancrer le Max 8.

“L’attentisme de la FAA met en danger des vies”, a déclaré le président du groupe, Paul Hudson.

Les compagnies aériennes américaines ont réitéré leur conviction que l’avion est sûr.

American Airlines, qui exploite 24 Max 8, a déclaré qu’elle fondait son jugement sur la collecte de données détaillées sur l’ensemble de sa flotte, y compris le Max 8.

«Nous avons une confiance totale dans l’avion et les membres de notre équipage», a déclaré Jill Surdeck, vice-présidente des services aériens du transporteur, dans un mémo adressé aux employés.

Southwest Airlines exploite la plus grande flotte d’avions Max américains, avec 34 Max 8. Le porte-parole Brian Parrish a déclaré que la compagnie aérienne avait toujours confiance en leur sécurité. United a environ une douzaine de Max 9, légèrement supérieurs au Max 8.

Des dizaines d’appareils Max ont survolé les Etats-Unis lundi et les passagers ont continué à monter à bord et à voler sans incident. Les passagers interrogés à l’aéroport Hobby de Houston étaient parfaitement au courant de l’accident survenu en Éthiopie. Ils ont exprimé leur inquiétude mais pas de panique.

“Je conduis à Houston tous les jours”, a déclaré Brian Browder, qui attendait un vol pour Washington, DC. “C’est le lieu où il faut s’inquiéter.”

Pourtant, Browder, qui travaille pour un groupe professionnel de l’industrie de la construction et vole plusieurs fois par mois, a déclaré qu’il serait “un peu inquiet” de monter sur un 737 MAX.

«Ils doivent expliquer exactement ce qui s’est passé et pourquoi», a-t-il déclaré.

Kelly Wells, un travailleur de la santé originaire d’Austin, estime qu’un accident catastrophique est moins susceptible de se produire aux États-Unis.

«Ces pilotes sont très bien entraînés pour faire face à une urgence. Je suis entre de bonnes mains », a-t-elle déclaré avant un vol sur le Southwest, qui exploite le Max, bien que son vol ne soit pas parmi eux.

Peggy Chang Barber, avocate d’une organisation à but non lucratif de Houston qui se rendait à New York, a déclaré que les compagnies aériennes américaines étaient «plutôt vigilantes» en matière de maintenance et de formation des pilotes, et qu’elle ne serait pas inquiète «à moins que l’avion ne soit défectueux. ”

Il n’est pas encore clair si la technologie de l’avion a joué un rôle dans le crash de Ethiopian Airlines ou si cet accident est lié à l’accident meurtrier de Lion Air le 29 octobre en Indonésie.

Même si Boeing doit apporter des modifications logicielles ou matérielles à l’avion, «rien n’est impossible, il s’agit d’un processus onéreux», a déclaré Richard Aboulafia, consultant en aéronautique chez Teal Group.

«Historiquement, les compagnies aériennes annulent leurs commandes en raison de problèmes de performances (en carburant) ou parce que quelqu’un d’autre leur a accordé un rabais – et non en raison de la sécurité», a déclaré Aboulafia.

La FAA a privé le McDonnell Douglas DC-10 de son certificat de navigabilité après de nombreux problèmes de sécurité, y compris un crash à Chicago, en 1979, sans toutefois vendre un avion de la marque Lockheed, a-t-il déclaré.