La lutte contre Covid-19 a reçu un gros coup de pouce cette semaine, avec le vaccin Pfizer Inc.-BioNTech SE montrant une efficacité bien meilleure que prévu dans la prévention de la maladie lors de sa première lecture et l’anticorps thérapeutique d’Eli Lilly & Co. obtenant une urgence. Utilisez l’autorisation de la Food and Drug Administration des États-Unis. D’autres vaccins et traitements suivront probablement avec des données tout aussi positives. Jusqu’ici tout va bien.

Mais à quel point devrions-nous être jubilatoires? Répondre à cette question dépend dans une large mesure de la rapidité avec laquelle le virus mute et trouve un moyen de contourner les vaccins et autres thérapies approuvées. La rapidité avec laquelle il mute, à son tour, dépend de notre capacité à ralentir la propagation grâce à des mesures d’atténuation responsables.

Un peu de contexte. Les virus mutent tout le temps. Au cours d’une seule infection, une personne peut avoir des coronavirus avec de légères différences. Si un vaccin ou un anticorps n’est pas efficace à 100% pour éradiquer une infection, alors même s’il prévient la maladie, il peut encore permettre la formation de clones résistants. Ces clones pourraient alors se propager à d’autres personnes et nuire à l’efficacité du vaccin ou du traitement.

Ce n’est pas théorique. Le Danemark, l’un des plus grands producteurs mondiaux de peaux de vison, est en train d’abattre la totalité de sa population de 17 millions de visons après que le virus se soit retrouvé dans les troupeaux de centaines de fermes du pays. En raison de leur nombre, le vison a fourni au virus une opportunité de se propager rapidement et de muter. Puis, exactement de la même manière que le virus est entré pour la première fois dans la population humaine en Chine, il est revenu à l’homme. Une variante du virus danois a le potentiel de résister aux mêmes vaccins et thérapies que nous venons de célébrer.

Mais nous n’avons pas besoin de fermes de visons pour générer des mutations. Une étude récente d’Emma Thomson, professeur au Centre de recherche sur les virus MRC-Université de Glasgow, et ses associés ont trouvé une mutation qui peut contourner les anticorps anti-infectieux produits par certaines personnes. Cela signifie qu’il y a une raison de plus de s’inquiéter de la propagation rapide du coronavirus chez les humains: plus les gens sont infectés, plus il est probable que de nouvelles versions du virus évoluent. Si le nombre d’infections reste aux niveaux actuels – ou s’il continue d’augmenter – il y a un risque que de nouvelles mutations commencent à se propager. Certaines de ces nouvelles versions peuvent même être en mesure de réinfecter des personnes qui avaient été infectées auparavant, un phénomène qui jusqu’à présent était assez rare.