Ce n’est ni surprenant ni nécessairement inquiétant, mais il y a des données importantes à explorer.

Un homme de 33 ans en bonne santé à Hong Kong est maintenant la première personne au monde confirmée avoir été réinfectée par le coronavirus pandémique, SARS-CoV-2 – qui a actuellement infecté plus de 23 millions de personnes dans le monde.

La première infection de l’homme a eu lieu fin mars. Il a signalé avoir toussé avec des expectorations, de la fièvre, des maux de gorge et des maux de tête pendant trois jours avant d’être testé positif au virus le 26 mars. Bien que ses symptômes se soient atténués quelques jours plus tard, il a été hospitalisé le 29 mars et est resté à l’hôpital jusqu’au 14 avril. , lorsqu’il a été testé négatif pour le SRAS-CoV-2 dans deux tests pris à 24 heures d’intervalle.

Environ 4,5 mois plus tard, l’homme a de nouveau été testé positif au virus. Cette fois, son infection a été détectée lors du dépistage à l’entrée dans un aéroport de Hong Kong, alors qu’il revenait d’un voyage en Espagne, via le Royaume-Uni, le 15 août. Bien qu’il ne présentait aucun symptôme, il a de nouveau été hospitalisé. Les données cliniques ont montré qu’il présentait des signes d’infection aiguë, mais il est resté asymptomatique tout au long de son séjour à l’hôpital.

Les chercheurs ont décodé toutes les séquences génétiques des virus SARS-CoV-2 isolés de l’homme dans les deux infections et ont découvert que ses deux infections étaient causées par des souches clairement différentes du coronavirus. La première souche ressemblait beaucoup à des souches de SRAS-CoV-2 collectées en avril et mars aux États-Unis et en Angleterre. La seconde était étroitement liée aux souches collectées en Angleterre et en Suisse en juillet et août. Dans l’ensemble, il y avait 24 différences génétiques entre les deux souches virales infectantes, y compris des différences significatives dans le code de la fameuse protéine de pointe.

Pas de panique

Avec des dizaines de millions de cas dans le monde qui se sont accumulés en huit mois, les cas de réinfection ne sont pas surprenants – ni même nécessairement préoccupants. Des études jusqu’à présent ont suggéré que les réponses immunitaires au SRAS-CoV-2 peuvent être variables, ce qui signifie que certaines personnes peuvent développer des réponses immunitaires plus fortes et plus protectrices que d’autres. Il y a de plus en plus de données suggérant que certaines réponses immunitaires peuvent être complètement protectrices contre la réinfection – au moins pendant un certain temps. D’après cette nouvelle étude, il est également plutôt encourageant que la deuxième infection de l’homme soit encore plus bénigne que la première – elle était complètement asymptomatique, en fait – faisant allusion à des réponses immunitaires utiles spécifiquement contre le SRAS-CoV-2.

Bien qu’il y ait eu d’autres rapports plus anecdotiques de réinfection, ceux-ci n’ont pas été confirmés comme celui-ci, avec le séquençage complet du génome et d’autres données. Et, bien que documenter ce cas soit certainement important, cela laisse toujours sans réponse toutes les questions les plus importantes sur l’immunité contre le SRAS-CoV-2.

Autrement dit, nous ne savons toujours pas quels niveaux de réponses immunitaires sont nécessaires pour empêcher la réinfection et / ou la maladie. Nous ne savons toujours pas quelle proportion de personnes développent de telles réponses immunitaires protectrices après une infection. Et nous ne savons pas combien de temps durent les réponses immunitaires protectrices chez la plupart des gens.

Plusieurs études ont suggéré que les réponses des anticorps au SRAS-CoV-2 peuvent diminuer après une période de deux à trois mois. Les anticorps sont les protéines en forme de Y qui circulent dans le corps après une infection et sont spécifiquement conçues pour détecter différents fragments de SRAS-CoV-2. Quand ils le font, ils peuvent saluer les réponses immunitaires ou même neutraliser complètement le virus, contrecarrant potentiellement une autre infection. Les niveaux d’anticorps diminuent naturellement après une infection aiguë, mais certains chercheurs se sont inquiétés du fait que les anticorps anti-SRAS-CoV-2 semblent décliner plus rapidement que prévu. En tant que tel, certains ont émis l’hypothèse que les réponses immunitaires protectrices contre le SRAS-CoV-2 pourraient ressembler à celles observées lors d’infections par d’autres coronavirus humains, ceux qui causent le rhume. Les infections par ces coronavirus de variété de jardin ne produisent généralement qu’une immunité qui dure plusieurs mois plutôt que des années ou des décennies, et les réinfections sont courantes.

Mais encore une fois, tout cela est encore spéculatif. Nous ne savons pas quels niveaux d’anticorps sont nécessaires pour se protéger contre une deuxième infection par le SRAS-CoV-2, ni combien de temps durent ces niveaux. Nous ne savons donc pas si l’une des baisses mesurées est significative. De plus, les anticorps ne sont pas la seule réponse immunitaire protectrice à considérer; il existe également des réponses des cellules immunitaires, appelées cellules B et cellules T, qui peuvent également être protectrices.
Rides et limitations

Il est également important de noter que le rapport de cas sur la réinfection confirmée présente des rides intéressantes et des limitations importantes. D’une part, les chercheurs soulignent que les deux souches de SRAS-CoV-2 qui ont infecté l’homme présentaient des différences significatives dans leurs protéines de pointe.

Généralement, chaque virus du SRAS-CoV-2 a de nombreuses copies de la protéine de pointe qui sort de sa particule virale sphérique, un peu comme les pointes d’une mine marine. Ces barbes saillantes peuvent saisir des protéines humaines appelées récepteurs ACE2, qui dépassent de la surface de certaines cellules humaines. Lorsque cette interaction se produit, elle ouvre essentiellement la porte à une infection virale du SRAS-CoV-2 dans les cellules humaines revêtant l’ACE2.

Parce que la protéine de pointe du SRAS-CoV-2 est si proéminente sur les particules virales, et si critique pour l’infection, certains des anticorps les plus puissants et neutralisants contre le SRAS-CoV-2 ciblent la protéine de pointe. Certains anticorps gloment sur le bit spécifique de la protéine de pointe utilisée pour interagir avec ACE2, l’empêchant ainsi d’infecter les cellules.

Mais les chercheurs qui étudient la réinfection de l’homme ont découvert que les deux souches de SRAS-CoV-2 qui l’ont infecté ont des protéines de pointe différentes – il existe quatre différences significatives dans les protéines de pointe du virus, pour être exact. Ces changements peuvent avoir rendu plus difficile pour les anticorps anti-spike produits après la première infection de reconnaître et de neutraliser le SRAS-CoV-2 dans la deuxième infection. Ainsi, les chercheurs pensent que cela peut aider à expliquer la réinfection asymptomatique.

Anticorps AWOL

Mais le point est peut-être sapé par une bizarrerie dans les données. Les chercheurs ont examiné les niveaux d’anticorps de l’homme réinfecté dans le sang prélevés 10 jours après l’apparition de sa première infection, et ils n’ont pas trouvé d’anticorps. Dans ce cas, ils recherchaient des anticorps qui ciblent la nucléoprotéine du SRAS-CoV-2, qui est une protéine associée au matériel génétique du virus. Les anticorps contre la nucléoprotéine apparaissent généralement plus rapidement chez les personnes que les anticorps contre la protéine de pointe. Cependant, l’homme ne semblait pas en avoir 10 jours après avoir développé des symptômes lors de sa première infection.

Les chercheurs pensent qu’il n’a peut-être pas développé d’anticorps contre l’infection. Alternativement, il peut avoir développé des anticorps très rapidement et les niveaux ont chuté tout aussi rapidement, ou il aurait pu développer des anticorps après les 10 jours. Après la deuxième infection, ils ont recherché des anticorps un, trois et cinq jours après son test positif. Ils n’ont détecté des anticorps que le cinquième jour.

Des études antérieures ont suggéré que la plupart des personnes infectées par le SRAS-CoV-2 développent effectivement des anticorps contre le coronavirus. Ainsi, l’absence de détection d’anticorps après la première infection de l’homme soulève des questions sur la fréquence de son expérience de réinfection. Cela dit, étant donné que les chercheurs n’ont eu qu’un échantillon de sang provenant du seul moment – 10 jours – après sa première infection, il est impossible de tirer des conclusions définitives.

Dans l’ensemble, le cas indique que la réinfection par le SRAS-CoV-2 est possible. Mais les questions les plus importantes – telles que la probabilité de réinfection et la durée des réponses immunitaires protectrices – restent sans réponse.

Pour l’instant, les chercheurs disent que les personnes qui se sont rétablies d’une infection par le SRAS-CoV-2 devraient continuer à suivre des mesures de masquage et d’éloignement pour être en sécurité. Ils doivent également être envisagés pour la vaccination. Et bien sûr, «d’autres études sur la réinfection, qui seront vitales pour la recherche et le développement de vaccins plus efficaces, sont justifiées», concluent-ils.