La pandémie de coronavirus a donné naissance à de nombreuses nouvelles terminologies, un exemple récent étant la «diplomatie du masque facial». La Chine a ouvert la voie en exportant des masques faciaux, des kits de test, des respirateurs et des thermomètres, mais à mesure que ce type de «diplomatie» se développe, un nouveau challenger est apparu: le Vietnam.

En faisant don de centaines de milliers de masques à ses voisins d’Asie du Sud-Est et dans les pays européens ainsi qu’en vendant des équipements de protection aux États-Unis, le Vietnam a gagné la gratitude et la confiance des dirigeants mondiaux. Quarante entreprises vietnamiennes produisent maintenant des masques et le Vietnam affirme avoir une capacité supplémentaire si nécessaire.

Les pays qui contrôlaient le coronavirus sont en position de force

Le Vietnam a bien géré l’épidémie de COVID-19. En instituant rapidement des mesures de quarantaine et en recherchant efficacement les contacts avec les personnes infectées, le gouvernement a pu déclarer zéro décès et seulement 268 infections au 16 avril.

«Le Vietnam semble avoir gagné en confiance en réussissant à gérer avec succès le coronavirus», a déclaré Carl Thayer, professeur émérite à l’Australian Defence Force Academy. Alors que la Chine doit contrer la perception selon laquelle elle n’a pas réagi assez rapidement, d’autres se tournent vers le Vietnam pour voir quelles leçons ils pourraient en tirer.

Il existe une corrélation dans la région au sens large entre ceux qui ont maîtrisé la maladie et ceux qui poussent maintenant la diplomatie du masque facial. Taïwan a été salué pour ses efforts pour contenir le COVID-19 et défie désormais la Chine en exportant des masques vers l’Indonésie, la Malaisie, le Myanmar, les Philippines, Singapour et le Vietnam. Comme le Vietnam, Taïwan a intensifié sa production nationale de masques faciaux et s’est engagé à faire don de 10 millions de masques faciaux.

Alors que la Chine faiblissait, le Vietnam a fait des progrès

Bien que Wuhan, où le coronavirus est originaire, revienne lentement à une certaine forme de normalité, la Chine lutte contre un désastre des relations publiques. Pékin est accusé d’avoir caché l’étendue de l’épidémie initiale et de ne pas avoir signalé les infections et les décès.

L’Union européenne (UE) a repoussé les tentatives diplomatiques et les attitudes de Pékin envers les États-Unis. La disponibilité des produits vietnamiens a donné aux pays une alternative viable. Alors que la nation est sur le point de signer un accord de libre-échange avec l’UE, la diplomatie du masque facial pourrait stimuler davantage l’économie du Vietnam ainsi que sa position diplomatique dans la région.

En approvisionnant le Laos, les Philippines et la Thaïlande, la Chine a tenté de récompenser ses alliés et de faire pression sur ses rivaux. La capacité du Vietnam (et de Taïwan) à intervenir et à donner du matériel à d’autres pays de la région affaiblit la position de la Chine et garantit que les fournitures arrivent là où elles sont nécessaires.

Cependant, les deux utilisent également leur nouvelle position pour gagner en influence. En approvisionnant le Cambodge et le Laos, le Vietnam pourrait rétablir des liens avec des pays qui se sont rapprochés de la Chine ces dernières années. Taïwan a donné la priorité aux nations qui reconnaissent ses revendications de souveraineté.

L’accent mis par le Vietnam sur la qualité et non sur la quantité a porté ses fruits

Ni Taiwan ni le Vietnam ne peuvent rivaliser avec la Chine en termes de capacité de fabrication. Les exportations chinoises de masques faciaux se chiffrent en milliards et elle a maintenant fait don d’équipement à plus de 100 pays.

Cependant, la quantité ne l’emporte pas sur la qualité. La Chine a été gênée par la frustration des fournisseurs européens qui ont renvoyé des centaines de milliers d’articles défectueux.

En raison de problèmes avec ses équipements, la Chine a mis en place de nouveaux processus de contrôle de la qualité. Des contrôles rigoureux retarderont ses processus d’exportation. Cela pourrait être un autre coup de pouce pour les goûts du Vietnam; plutôt que d’attendre la Chine, les pays peuvent chercher ailleurs ce dont ils ont besoin. “Le Vietnam ne peut pas espérer égaler la Chine dans le volume et la valeur en dollars de son aide, mais le Vietnam peut fournir une assistance là où elle compte”, a ajouté Thayer de l’Australian Defence Academy.

D’autres en Asie du Sud-Est accélèrent également leur production

Les pays doivent faire tout ce qui est en leur pouvoir pour se procurer ou produire autant d’équipements médicaux que possible. Bien que les importations soient une option, beaucoup ont converti des usines ou construit de nouvelles usines pour soutenir l’effort.

En Thaïlande, le géant de la production alimentaire CP produit désormais des masques faciaux. Cela reflète les approches à travers le monde, des équipes de Formule 1 à la conception de ventilateurs aux maisons de couture en passant par les masques et les brasseries qui lancent des lignes de désinfectant pour les mains. Les masques de la Thaïlande seront destinés à un usage interne et ils ne devraient pas encore apparaître sur le marché d’exportation.

Le Myanmar invite à investir dans la fabrication de masques faciaux et d’autres projets pharmaceutiques et, selon les informations disponibles, aucune baisse d’argent n’a été enregistrée malgré l’épidémie. De nouveaux investissements dans le secteur manufacturier du Myanmar pourraient bien sauver des vies.

Le Vietnam fait la différence et récolte les fruits

Il y a peu de temps, l’idée de produits fabriqués par des Vietnamiens en concurrence avec des produits chinois sur le marché mondial aurait semblé farfelue.

Mais le terrain de jeu a été nivelé; ceux qui ont maîtrisé l’épidémie capitalisent désormais en exportant du matériel médical et en partageant leurs connaissances. Ils devraient gagner les récompenses alors que d’autres nations tentent de récupérer le terrain perdu tout en se protégeant contre une deuxième vague d’infections.

Le Vietnam et la Chine restent en désaccord sur la mer de Chine méridionale et entretiennent des relations cordiales sinon étroites. Si l’objectif premier du Vietnam est de sauver autant de vies que possible, il ne manque pas la chance de renforcer son influence dans les domaines où la Chine a jusqu’à présent dominé. COVID-19 a offert au Vietnam une opportunité diplomatique de défier Pékin et Hanoi facilement acceptées.