Comme une bombe qui explose: pourquoi la plus grande réserve du Brésil est menacée de destruction

Yanomami indians, Amazon, Brazil
YANOMAMI INDIANS. South America, Brazil, Amazon. Yanomami indians, a primitive tribe, living in the tropical rainforest, in communal traditional molaca dwellings. They are huntergatherers passing on their traditions and skills from generation to generation. They are the guardians of their forest and its fragile ecosystem. Their lifestyle and their lands diminish every year in the face of encroaching deforestation, forest fires, campesinos who slash and burn primary rainforest, from cattle ranching, commercial plantations, gold and diamond mines.

Les chercheurs d’or ravagent la réserve indigène Yanomami. Alors pourquoi le président Bolsonaro veut-il les légaliser?

Au fond de la réserve indigène Yanomami, dans la partie nord de l’Amazonie brésilienne, les ruines d’un camp de mineurs d’or illégaux émergent après une heure dans un petit avion et deux dans un bateau. Aucune route n’atteint ici.

Des cadres en bois le long de la rivière Uraricoera qui abritaient autrefois des magasins, des bars, des restaurants, une pharmacie, une église évangélique et même des bordels sont tout ce qui reste de la petite ville. L’armée l’a incendié et détruit dans le cadre d’une opération visant à éradiquer l’exploitation minière de chats sauvages dans la réserve.

L’armée a peut-être emporté la ville, mais elle a quitté les garimpeiros, comme les mineurs sont appelés, qui ce matin sont enroulés autour d’un congélateur, attendant que les soldats campés en aval partent pour pouvoir retourner au travail. Selon l’ONG brésilienne Instituto Socioambiental, jusqu’à 20 000 garimpeiros auraient envahi cette réserve, où l’exploitation minière et les étrangers non autorisés sont actuellement interdits. Mais les garimpeiros ne resteront peut-être pas longtemps non autorisés: le président brésilien, Jair Bolsonaro, a promis de légaliser leur travail avec un projet de loi au Congrès.

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«Je sais que c’est illégal», explique Bernardo Gomes, 59 ans, assis à côté du cadre d’un bar. Ancien employé du géant minier Vale, Gomes explique que son passage dans l’entreprise lui a appris à protéger l’environnement. «Aujourd’hui, malheureusement, j’aide à le détruire», dit-il, expliquant qu’une parcelle voisine d’arbres morts a été étouffée par la boue aspirée de la fosse minière voisine.

Certains de ses compagnons refusent de parler, notamment une jeune femme qui arrive avec une bouteille de whisky et un haut-parleur jouant de la musique pop. «Vous voulez une photo? Nue? », Plaisante-t-elle.

En huit jours de reportage depuis différents endroits de la réserve Yanomami, le Guardian a vu de nombreux puits et barges minières. Des camps et des bases ont été détruits le long de l’Ugaricoera – mais ses rives regorgent toujours d’étrangers.

Avec 9,6 millions d’hectares (23,7 millions d’acres) de forêt sauvage – une superficie plus grande que le Portugal – Yanomami est la plus grande réserve du Brésil. Selon Survival International, un cinquième de sa population indigène est morte de maladies après que 40 000 garimpeiros ont inondé la réserve dans les années 80. Les mineurs ont été expulsés et la zone a été déclarée réserve en 1992 à la suite d’une campagne menée par Survival, la photographe Claudia Andujar et Davi Kopenawa, directrice de l’Association Hutukara Yanomami, qui a invité le Guardian à visiter la réserve.

Mais l’invasion actuelle de Garimpeiro s’est aggravée après l’arrivée au pouvoir de Bolsonaro. Le président a déclaré que la réserve est trop grande pour sa population d’environ 26 000 autochtones et que ses richesses minérales devraient être exploitées. Ses ministres ont rencontré des dirigeants de garimpo.

Mais les garimpeiros provoquent le paludisme, la prostitution et la violence, soutiennent les dirigeants autochtones, tandis que les scientifiques affirment que le mercure que les mineurs utilisent pour séparer les particules d’or de la boue et du limon pénètre dans les rivières et la chaîne alimentaire. Leurs fosses et barges perturbent les écosystèmes, effraient la faune et remplissent les rivières de boue qui altère le comportement et la reproduction des poissons.

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Les peuples autochtones appelaient cette région en amont Paixão de Mutum – ou la passion de Curassow – après le grand oiseau ressemblant à un faisan qu’ils chassaient ici. Maintenant, il est connu sous le nom de Tatuzão – Big Armadillo – pour les fosses que les mineurs ont creusées dans la forêt. Les mineurs ont remplacé le mutum.

«Quelqu’un devrait nous aider. Le gouvernement s’en fiche, il veut en finir avec les peuples autochtones », explique Geraldo Magalhães, 42 ans, un indigène Ye’kwana et chef adjoint du village de Waikás, à deux heures de bateau. En novembre, les chefs de la majorité des Yanomami et des tribus ye’kwana beaucoup plus petites ont envoyé une lettre à Bolsonaro. «Nous ne voulons pas de garimpo et d’exploitation minière sur nos terres», a-t-il déclaré. “Garimpo out!”

Funai, l’agence nationale qui œuvre pour la protection des terres indigènes, prévoit de rouvrir trois bases dans la réserve. Mais les opérations répétées de l’armée n’ont pas réussi à déplacer les mineurs.

À quelques minutes en amont du camp en ruine, les travaux ont déjà repris dans une énorme fosse minière, où des bâches et des échafaudages en rondins et en ficelle retiennent une banque de terre. Trois hommes travaillent jusqu’à la taille dans la boue avec un jet d’eau sous un arbre déraciné. La boue déverse une écluse en bois brut, tandis que la fumée noire crache d’un moteur diesel assourdissant: un enfer industriel manuel au milieu de la beauté tropicale sauvage.

«Nous sommes ici pour obtenir de l’or. Ce sont nos richesses », explique garimpeiro Fredson Pedrosa, 40 ans.« Tout le monde ici compte sur le départ de l’armée pour pouvoir travailler à nouveau. »

Ces hommes viennent de petites villes du nord et du nord-est du Brésil, où le salaire minimum d’environ 250 dollars par mois (194 livres sterling) est à peine suffisant pour vivre. «Vous faites cela pour garder votre famille», explique Denilson Nascimento, 33 ans.

Garimpeiros dit qu’ils ont voté pour Bolsonaro après qu’il ait promis de légaliser leur commerce. «Nous savons que cela nuit à l’environnement», explique Antonio Almeida, 24 ans, qui tient un bar ici. “Mais il y a beaucoup de nature, pas moyen de tout tuer.”

L’exploitation minière de chats sauvages est intimement liée à la vie locale à Waikás. Quatre villageois travaillent comme bateliers pour les mineurs, d’autres vendent de la nourriture à Tatuzão et deux exploitent un site minier plus petit à proximité. Les péages sur les bateaux garimpo ont payé les générateurs, les moteurs des bateaux et les téléviseurs.

«Le garimpo est une réalité et ils y sont habitués», explique Edmilson Estevão, 33 ans, qui a grandi dans le village et travaille pour l’association Ye’kwana Wanasseduume. Certains villageois travaillent avec l’exploitation minière, d’autres la rejettent, mais les Ye’kwana gardent leurs différences pour eux. «Même famille, même sang», dit-il.

Le garimpo a eu un impact important sur la chasse, la pêche et la qualité de l’eau. «La proie s’éloigne de plus en plus. Les poissons disparaissent et sont contaminés par le mercure », explique Júlio Ye’kwana, 39 ans, président de Wanasseduume. «Les cochons sauvages vivaient autour du village. Plus maintenant.”
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Lorsque l’exploitation minière dans la région de Tatuzão fonctionnait à pleine peau, la rivière où les enfants se baignent et les familles collectent de l’eau épaissie de boue. «L’eau était très sale», explique Nivaldo Edamya, 34 ans, chef du village. «Ce que fait garimpo est mauvais. La déforestation, diverses maladies, c’est pourquoi je suis contre. ”

La recherche universitaire sur les impacts du garimpo – ou extraction artisanale et à petite échelle de l’or (ASGM) – sur la biodiversité étaye ces plaintes.

Marcelo Oliveira, spécialiste de la conservation au World Wildlife Fund, a trouvé des niveaux élevés de mercure dans les poissons jusqu’à 150 km des sites ASGM en Amazonie. Lui et d’autres chercheurs ont trouvé du mercure dans les dauphins du fleuve Amazone – près de la moitié des personnes étudiées avaient des niveaux dangereusement élevés – et d’autres chercheurs ont trouvé des niveaux record de mercure dans la fourrure de jaguar près des sites ASGM dans le Pantanal brésilien. «C’est un problème invisible», dit-il.

Les oiseaux et les grands mammifères sont sensibles aux changements du couvert forestier et de la végétation et fuient les zones de garimpo, explique David Lutz, professeur adjoint de recherche basé aux États-Unis en études environnementales au Dartmouth College qui a étudié l’ASGM en Amazonie péruvienne pendant une décennie. «Perturbation massive. C’est comme une bombe explosant. C’est aussi drastique que vous le verrez », dit-il, après avoir vu des photos de Tatuzão.

Une étude réalisée par Lutz et ses collègues au Pérou a révélé que la qualité de l’eau était gravement affectée à proximité des sites ASGM. Les rivières épaisses de boue et de limon réduisent la visibilité, ce qui perturberait le comportement saisonnier et même les habitudes de reproduction des poissons et le cycle de vie des insectes. «Il y a une poignée d’espèces qui peuvent gérer ce changement, alors ces espèces deviennent dominantes et cela réduit le nombre d’autres espèces», explique Lutz.

Près de Waikás, deux barges en bois taillées grossièrement utilisées pour draguer de l’or sont cachées dans un affluent. Des bancs de sable, de pierres et de boue aspirés par les barges s’étaient formés dans la rivière. «Ils remodèlent la structure de la rivière», explique Lutz. “Cela va vraiment changer les sédiments.”

Dans les années 1980 et 1990, William Milliken, ethnobotaniste à Kew Gardens, a documenté les impacts dans les zones Yanomami dégradées par l’ASGM, tels que la disparition du caïman et une réduction des plantes comme le poison de poisson vigne. “Il est probable que cela se reproduise”, a-t-il déclaré.

Le mercure que les mineurs utilisent pour séparer les particules d’or de la boue et du limon est déversé dans les rivières et brûlé dans l’air, explique Luis Fernandez, écologiste tropical et directeur du Wake Forest University Center for Amazon Scientific Innovation aux États-Unis.

Le mercure se propage dans l’écosystème aquatique via un processus appelé bioamplification et se concentre rapidement en remontant la chaîne alimentaire.

«La chaîne alimentaire agit comme un amplificateur de signal», dit-il. «La chimie environnementale sous les tropiques est beaucoup plus rapide que dans les régions tempérées.»

Une étude publiée en 2018 a révélé que 92% des autochtones dans un village près de Waikás, où opérait un site de garimpo, avaient des niveaux de mercure plus élevés que sûrs dans leurs cheveux. À Waikás, le niveau était de 28%. «Ici, tous les garimpeiros l’utilisent [mercure]», explique un mineur.

Une heure de vol à travers les collines de la jungle depuis Waikás – en passant par une fosse de garimpo et un camp avec son propre potager – vous amène au poste de santé de Maloca Paapiú. Les Yanomami qu’elle sert vivent dans des maisons communales de familles élargies au cœur d’une forêt épaisse, accessibles par des sentiers boueux et sinueux. Ici, les hommes et les femmes utilisent de la peinture pour le visage et le corps en noir et rouge et les femmes portent des jupes courtes de frondes, des lances de bambou dans le nez et les joues; les enfants aux pieds nus sautent agilement à travers les rondins glissants qui servent de ponts à travers de nombreux ruisseaux et rivières.

Garimpeiros a envahi la région à la fin des années 1980. Maintenant, ils se rapprochent à nouveau.

Noemia Yanomama, 40 ans, dit avoir vu un camp de garimpo près des collines où elle chasse. Elle craint que de jeunes hommes indigènes n’apportent des maladies sexuelles aux prostituées des camps. «Bientôt, ils se rapprocheront de la communauté. Cela me rend très triste », dit-elle.

Des jeunes hommes et des adolescents se réunissent quotidiennement au poste de santé pour recharger les téléphones portables qu’ils ont achetés en travaillant sur les sites de garimpo atteints par des heures de marche. Un site abandonné cette année n’était qu’à quelques heures.

Cela crée un fossé générationnel avec leurs parents, qui chassent toujours avec des arcs et des flèches. «Le garimpo n’est pas notre ami. Nous appelons cela une maladie », explique Tibiana Yanomama, 42 ans.

Son fils Oziel, 15 ans, s’est enfui dans le garimpo le plus proche avec son ami Marcos, 21 ans. Les deux ont passé trois semaines à travailler là-bas, nettoyant la jungle, avant que Tibiana ne les aille et les traîne.

«Je voulais des chaussures, une machette, un fichier d’affûtage», explique Marcos. «Je voulais un hamac. Je voulais travailler. »Il a reçu cinq grammes d’or (d’une valeur d’environ 180 $). Il a vu des garimpeiros travailler avec du mercure et a bu de la bière et du rhum de canne à sucre. «Je suis devenu très saoul», dit-il avec un rire nerveux.

Tibiana est furieuse contre Oziel. «Les jeunes n’écoutent pas», dit-il. Et il est livide avec les plans de Bolsonaro de légaliser le garimpo. «Que veut-il pour le Brésil? Cette forêt, c’est le Brésil », dit-il. Oziel a attrapé le paludisme, un problème récurrent dans les camps de garimpo, où des bassins d’eaux usées fournissent des lieux de reproduction aux moustiques. Le poste de santé de Maloca Paapiú traite 15 nouveaux cas par semaine.

Pour les Yanomami, la nature et la spiritualité sont intrinsèquement liées: chaque rocher, chaque cascade, chaque oiseau, chaque singe a un esprit, explique Maneose Yanomama, 55 ans, chaman de la communauté Sikamabi-U. Et les esprits de la nature sonnent l’alarme. «Les blancs se rapprochent. Ils endommagent notre terre.


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