Une espèce à peine connue en Europe dépasse maintenant largement les loups et se propage rapidement au nord et à l’ouest de l’Europe.

Un chacal d'or en Croatie. Originaire du Moyen-Orient et d'Asie, les chacals se propagent maintenant rapidement en Europe.
Un chacal d’or en Croatie. Originaire du Moyen-Orient et d’Asie, les chacals se propagent maintenant rapidement en Europe.

Sur une colline au-dessus de Trieste, en Italie, à l’extrémité ouest de la Slovénie, j’ai entendu les hurlements des chacals d’or.

C’était ma deuxième soirée avec Miha Krofel, biologiste de la conservation à l’Université de Ljubljana, conduisant des routes rurales à travers terres agricoles et forêts.

La nuit précédente, avec deux chercheurs bénévoles – un photographe devenu spécialiste du chacal -, nous avions visité quatre endroits où le Dr Krofel avait entendu des chacals.

Le coucher du soleil est arrivé en retard, nous n’avons donc commencé que vers 22 heures. et avons terminé vers 2 heures du matin. À chaque endroit, nous avons joué un enregistrement d’un groupe de chacals hurlant, puis nous avons attendu environ cinq minutes pour obtenir une réponse. Joué à nouveau. Attendu Nous l’avons fait trois ou quatre fois à chaque endroit.

Loin des habitations humaines, le paysage sonore nocturne est aussi riche que le ciel nocturne. Nous nous sommes tenus tranquillement, sans parler, et avons écouté des chants d’insectes, des nightjars battant des ailes et des chevreuils qui aboient. La toux rugueuse du petit cerf me surprit quand elle venait d’un fourré proche.

Nous avons entendu des aboiements de chiens, des bruissements non identifiés dans les buissons et un faible appel «krek krek» qui, selon le Dr. Krofel, provenait d’un fouet d’Amérique, un oiseau mis en danger en Slovénie.

Mais pas de chacals.

Ils étaient dans la région, m’a assuré le Dr Krofel. Lui et 37 autres volontaires – scientifiques et naturalistes, dévoués et informés – surveillent les animaux dans toute l’Europe. Les efforts sont dirigés par le Dr Krofel et Nathan Ranc, doctorant à Harvard et à la Fondation Edmund Mach en Italie.

Selon les estimations officielles les plus récentes, les chacals sont maintenant bien plus nombreux que les loups européens. En revanche, on estime à 17 000 le nombre de loups européens. La Slovénie elle-même compte entre 200 et 400 chacals, selon le Dr Krofel, et environ 75 loups.

Il s’agit d’une expansion sans précédent d’un prédateur de taille moyenne sur un continent qu’il habitait jadis en marge. Et il commence tout juste à susciter un intérêt scientifique pour l’Europe, qui commence à se débattre avec ce que cette expansion signifie écologiquement et avec quels problèmes en termes de conservation et de statut juridique.

Jusqu’à présent, les chacals ont posé des problèmes aux éleveurs de moutons. Comment les animaux seront-ils reçus par le grand public alors que leur nombre augmente est une question ouverte.

Les chercheurs dans les marais à l’extérieur de Ljubljana jouent dans un mégaphone pour appeler des “callbacks” de chacals sauvages.

Plus petit que les coyotes nord-américains, le chacal doré pèse en moyenne 20 livres. Il est originaire du Moyen-Orient et de l’Asie méridionale, allant aussi loin à l’est que la Thaïlande et habitant en Irak, en Iran, en Afghanistan, au Pakistan et en Inde.

L’espèce est arrivée à la limite sud de l’Europe centrale et orientale il y a environ 8 000 ans, selon des preuves fossiles, et a commencé à se développer lentement au 19ème siècle. Mais l’essor actuel a vraiment commencé dans les années 50 et s’est accéléré au cours des 20 dernières années.

Les chacals sont l’un des prédateurs canins les moins étudiés. Comme les loups et les coyotes, les chacals ont des troupeaux familiaux, mais les groupes ont tendance à être plus petits, avec quatre à six animaux, tandis que les loups peuvent comprendre 15 animaux.

Une paire monogame de chacals constitue le noyau d’un paquet; les jeunes peuvent rester avec les parents ou partir pour créer leurs propres sacs.

Les chacals ne sont pas aussi présents dans les contes et les proverbes que certains autres animaux, bien qu’il existe une vieille citation, diversement attribuée, selon laquelle il vaut mieux vivre comme un lion un jour que comme un chacal pendant 100 ans. Hemingway a décrit les «chroniqueurs personnels» comme des chacals, ce qui se réfère sans aucun doute à leurs habitudes de récupération.

Les chacals ont eu un moment de gloire passée. On dit parfois que le dieu égyptien Anubis a une tête de chacal. Cette prétention à la gloire a été perdue: l’animal nord-africain qui a peut-être inspiré les sculptures d’Anubis a été reclassé comme loup africain.

Pourtant, les chacals ont une sorte de renommée dans certains milieux. Les New Jersey Jackals, une équipe de ligue de baseball de ligues mineures, jouent au stade Yogi Berra, sur le campus de la Montclair State University, dans le New Jersey. Après tout, les chacals sont réputés intelligents, résilients et opportunistes – autant de qualités remarquables du baseball.

Des populations substantielles de chacals vivent désormais dans plusieurs pays européens, dont la Grèce, la Slovénie, la Croatie, la Hongrie, la Roumanie, l’Ukraine, l’Autriche, l’Italie et, surtout, la Bulgarie, qui compte la plus grande population.

Des errants de chacal – ou des éclaireurs avancés – ont été trouvés en France, en Italie, en Allemagne, en Suisse, en Pologne, en Biélorussie, en Estonie, aux Pays-Bas et au Danemark.

Les scientifiques pensent que les chacals ont commencé à se déplacer vers le nord parce que les loups ont été ciblés pour être éradiqués, en particulier dans les Balkans. Cela a ouvert une porte, puisque les chacals semblent éviter les zones bien peuplées de loups.

Le changement climatique ne semble pas avoir été un facteur, même s’il sera probablement important dans le futur. Les chacals ne vivent pas dans des endroits où la neige est au sol plus de 100 jours par an. Alors que le réchauffement se poursuit et que la couverture de neige diminue, de plus en plus de territoires européens s’ouvriront à eux.

Leur capacité à voyager est claire. M. Ranc et le Dr Krofel ont suivi les mouvements d’une femme ayant parcouru des centaines de kilomètres. Elle semblait avoir trouvé un compagnon et établi une tanière avant d’être abattue.

L’expansion des chacals est une vaste expérience naturelle, semblable à la propagation des coyotes en Amérique du Nord, mais plus surprenante. Les coyotes étaient bien implantés dans l’ouest et le sud-ouest avant d’arriver dans le nord-est et le sud-est, et récemment au Mexique.

Leon Franetic, un agriculteur de Senozece, en Slovénie. Il déteste les chacals, qui tuent et mangent ses moutons.

À Senozece, dans le sud-ouest de la Slovénie, le Dr Krofel et moi-même avons visité un élevage de moutons sur une colline rocheuse entourée de forêt. Environ 350 moutons ont été aspergés dans le pâturage rugueux; ils se sont éloignés tranquillement pendant que nous montions la pente avec les deux chiens du Dr Krofel et un jeune chat hyperactif.

L’élevage ovin est une petite partie de l’agriculture slovène, mais il est probable que celle-ci soit affectée par les chacals. J’ai interrogé le fermier, Leon Franetic, sur les chacals et leur a demandé si leur présence dans sa région était O.K. Le Dr Krofel n’a pas eu la chance de traduire.

“Pas O.K.!” Dit avec force M. Franetic. Il poursuivit plus longuement en slovène, traduisant par le Dr Krofel. Il avait appris à vivre avec des prédateurs. Il a déclaré: «Nous nous sommes habitués au loup», car un groupe se promenait tout près.

Mais les chacals étaient un prédateur canin de trop. Au cours des trois dernières années, les attaques de loups ont diminué, mais maintenant, les chacals tuent les moutons. En 2017, a déclaré M. Franetic, il a perdu 20 à 25 moutons.

Bien que les chacals ne se soient pas développés initialement dans les territoires de loups, le Dr Krofel a suggéré que les deux espèces semblaient capables de coexister. Les loups vivent maintenant plus profondément dans les forêts abondantes de Slovénie, tandis que les chacals rôdent le long des bords, plus près des fermes et des villes.

Les tués de chacal étaient plus compliqués, ne laissant que des cadavres de moutons partiellement dévorés, a déclaré M. Franetic. À son avis, les loups étaient des professionnels, les amateurs de chacals.

Marjan Tomazic, un chasseur et fonctionnaire des services forestiers, nous a confié que de nombreux agriculteurs ressentaient le même dédain pour les chacals, mais étaient moins enclins à accepter les loups que M. Franetic. De temps en temps, pour des raisons inconnues, un loup ou des loups font une virée et tuent jusqu’à 50 moutons.

Pourtant, «c’est la patrie du loup», a déclaré M. Tomazic, un admirateur avoué.

La nuit suivante, nous nous sommes arrêtés à la réunion annuelle d’une trentaine de clubs de chasse de la région de Primorska, à Divaca, une ville proche de Lipica. (Les célèbres Lipizzans ont été nommés d’après Lipica, car certains des premiers reproducteurs ont eu lieu ici.)

Les moutons de M. Franetic. Il avait toléré une certaine prédation, mais les chacals étaient devenus trop nombreux.

La nuit suivante, nous nous sommes arrêtés à la réunion annuelle d’une trentaine de clubs de chasse de la région de Primorska, à Divaca, une ville proche de Lipica. (Les célèbres Lipizzans ont été nommés d’après Lipica, car certains des premiers reproducteurs ont eu lieu ici.)

Deux musiciens adolescents en costume traditionnel ont joué de la musique folklorique à l’accordéon. Les membres du club en uniformes avec cravates et chapeaux tyroliens ont applaudi et écouté le discours prononcé par le président du club, soulignant que les chasseurs assumaient la responsabilité de la conservation et critiquant le gouvernement pour avoir fixé un nombre d’animaux trop élevé.

Nous avons traversé un bâtiment scolaire aux murs temporairement décorés de bois d’animaux tués par des chasseurs cette année-là. Certains des chasseurs ont déclaré que les chacals pourraient être un problème, tandis que d’autres estimaient qu’ils devraient être tolérés, comme les loups et les ours. Chassé, mais toléré.

Un chasseur a mentionné avoir entendu un groupe de chacals à proximité. Après le dîner, nous nous sommes donc rendus en voiture. Nous nous sommes arrêtés sur un plateau de champs et de pommiers près de Trieste, en Italie. Le Dr Krofel a commencé à jouer l’enregistrement du chacal.

Les hurlements de chacal ressemblent un peu aux sirènes, mais ils sont plus doux et chancelants. Il a dit que certaines personnes disent qu’elles sonnent comme des bébés qui pleurent, sans ce genre d’urgence. Les chacals n’ont pas non plus les cris des coyotes ni les hurlements des loups. Ils me semblaient un peu déments, mais c’est une réaction humaine et nord-américaine.

Il n’ya pas eu de réponse aux premiers hurlements enregistrés. Mais immédiatement après la seconde, j’ai entendu un faible hurlement, puis un autre plus proche. Puis, pendant environ une demi-minute, un groupe de chacals a alterné des gémissements lointains.

one Bracun, chasseur du club de chasse de Borovnica, a déclaré avoir abattu le premier chacal de Slovénie en 1994, alors qu’il chassait le canard. Il avait besoin de l’aide d’un taxidermiste et d’une encyclopédie pour identifier l’animal.
Dr. Krofel examine les restes d’un chacal qui avait été heurté par une voiture

Puisqu’il est difficile de distinguer les hurlements individuels sans distance, le Dr Krofel et ses collègues comptent les chacals de la façon suivante: «Un, deux, plus de deux.”

Alors que les appels se terminaient, il poussa un soupir de soulagement. “Finalement.”

Ces chacals ont établi un pack et se reproduisent. Ils mènent une vie réussie. Et leur progéniture a toutes les chances de créer de nouvelles meutes à son arrivée en Europe occidentale.

Mais il est difficile de prédire ce qui se passera si cette expansion se poursuit. M. Ranc a déclaré que si la propagation des chacals en Europe montrait quelque chose, cela reflétait «l’incertitude fondamentale des systèmes écologiques».

“Qui aurait pu deviner que ce petit canidé serait probablement le gagnant des campagnes d’empoisonnement des loups dans les Balkans?”, A-t-il ajouté.

Mais en Europe occidentale, la réaction à leur présence pourrait être différente, a-t-il déclaré. Peut-être des procédures plus strictes pour la gestion des déchets et l’élimination des cadavres de bétail dans les fermes auront-elles un impact sur les animaux. Les chasseurs de petit gibier peuvent s’opposer à l’arrivée des chacals.

Les chacals commencent tout juste à s’implanter en Italie, en Allemagne et en Autriche. Que se passe-t-il lorsque ces populations grandissent devrait en dire plus sur la part d’Europe qui leur sera ouverte.

Pour les chacals dorés en Europe, M. Ranc a déclaré: «Le moment de vérité est sur le point d’arriver.”

Un chacal se nourrissant d’un tas d’ordures dans la péninsule de Peljesac en Croatie.