Dans les villes Amazoniennes de Manaus (Brésil) et de Puerto Alegria (Pérou), les voyageurs alimentent un problème croissant d’abus envers les animaux avec un acte apparemment anodin: prendre un selfie.

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Tôt le matin à Manaus et les premiers rayons du soleil pénètrent à travers la dense couche de brouillard qui a dérivé du fleuve Amazone au cours de la nuit et s’est enroulée langoureusement autour de la ville brésilienne. Manaus, qui sert de passerelle vers la forêt amazonienne, est une destination touristique prisée située à la croisée du Rio Negro et du célèbre fleuve Amazone. Une rampe de lancement pour les aventures dans la jungle, Manaus stimule l’appétit des voyageurs grâce à des circuits locaux prometteurs pour des rencontres avec des animaux exotiques.

Avec environ 94% des voyagistes locaux proposant des excursions avec des animaux, on pourrait presque pardonner aux voyageurs de payer une somme modique pour profiter d’un magnifique zoo pour enfants à Manaus. Avec un smartphone et un bâton de selfie à la main, les habitants présentent aux touristes des ocelots en cage, des paresseux au sourire trompeur, des fourmiliers timides, des anacondas verts et des toucans vibrants. Tandis que les voyageurs sillonnent les terrains sales de la maison locale, les paresseux sont ramassés et posés, les anacondas sont enroulés autour des épaules comme des boas de plumes et les toucans sont placés sur la tête.

L’expérience semble inoffensive (l’argent est échangé pour soutenir l’économie locale et passer du temps avec les animaux), alors que les touristes sont extrêmement préoccupés par la sélection des filtres Instagram et la rédaction de légendes enviables et plein d’esprit. La charité internationale, World Animal Protection (WAP), qui a été découverte, c’est que ces circuits sont truffés de sévices infligés à des animaux sauvages dans l’intérêt des touristes.

“Notre amour des selfies sur les médias sociaux est à l’origine de la souffrance et de l’exploitation de la faune et de la flore amazoniennes, telles que les paresseux, les anacondas et les crocodiles de caïmans”, explique Kai Akram, responsable des médias mondiaux de WAP. «Les animaux sont saisis dans la nature – souvent illégalement – et utilisés par des voyagistes irresponsables qui exploitent et blessent cruellement la faune pour divertir et offrir des occasions de prendre des photos nuisibles aux touristes.”

Les enquêteurs de WAP ont révélé que des paresseux sauvages étaient capturés et attachés à des arbres avec une corde, ne survivant que six mois après la capture. Les oiseaux avaient de graves abcès aux pieds, tandis que les fourmiliers présentaient des signes de violence physique et psychologique de la part de leurs propriétaires. Les anacondas verts étaient déshydratés et blessés, les crocodiles de caïmans étaient souvent retenus par des élastiques autour de la mâchoire; tandis que ces câlins d’ocelots étaient enfermés dans des cages trop petites et stériles.

Alimentée par une obsession des médias sociaux pour les personnes désireuses de poser aux côtés de la faune, la cruauté envers les animaux ne montre aucun signe d’arrêt. Depuis 2014, il y a eu une augmentation de 292% du nombre de selfies d’animaux sauvages publiés sur Instagram, selon une étude de World Animal Protection. Parmi la multitude de selfies sur la plate-forme de partage de photos, plus d’un quart sont ce que le WAP appelle «les mauvais selfies».

World Animal Protection se bat pour faire prendre conscience des mauvais selfies en encourageant tout le monde à signer un engagement de selfie aux côtés de 200 000 autres personnes qui ont juré de s’engager dans des selfies sans cruauté. Pour repérer (et idéalement signaler et signaler) un selfie avec un mauvais animal, recherchez des photos montrant une personne étreignant, tenant ou interagissant de manière inappropriée avec un animal sauvage, car cela indique généralement des visites contraires à l’éthique.

“Dans les coulisses, des animaux sauvages sont enlevés à leur mère alors qu’ils étaient bébés et sont gardés secrètement dans des conditions immondes, étouffées ou à répétition avec de la nourriture causant de graves traumatismes psychologiques”, ajoute Steve McIvor, directeur général de World Animal Protection. “L’engouement pour les selfies de la faune est un phénomène mondial alimenté par les touristes, dont beaucoup ignorent les conditions déplorables et les terribles traitements infligés aux animaux sauvages pour fournir cette photo-souvenir spéciale.”

Bien que la cruauté envers les animaux existe dans le tourisme dans le monde entier, qu’il s’agisse d’éléphants en Thaïlande ou de nager avec les dauphins au Mexique, la World Animal Protection a concentré son enquête sur les villes portes d’entrée de Manaus (Brésil) et de Puerto Alegria (Pérou). Ironiquement, sur les 20% d’animaux impliqués dans le tourisme animalier contraire à l’éthique en Amérique latine, 60% sont en fait protégés par le droit international, rapporte le Dr WAP Global Wildlife, le Dr Neil D’Cruz.

Pour faire face au problème croissant, WAP appelle les gouvernements concernés à mieux faire respecter les lois sur la protection des animaux et à surveiller les voyagistes proposant des rencontres avec des animaux. World Animal Protection est également en pourparlers avec les responsables d’Instagram afin d’explorer des moyens d’endiguer le flot de mauvais selfies et d’éduquer les utilisateurs sur la manière d’éviter par inadvertance de soutenir la cruauté envers les animaux lors de leurs voyages.

Interrogé sur le nombre croissant de selfies d’animaux et d’abus associés sur leur plate-forme, un porte-parole d’Instagram a répondu: «Nous interdisons l’utilisation d’Instagram pour faciliter ou organiser une activité criminelle causant des dommages physiques aux animaux. Nous supprimons les contenus rapportés qui promeuvent le braconnage d’espèces menacées ou la vente d’animaux à des fins de lutte organisée, et qui incluent la maltraitance des animaux. »

Le porte-parole d’Instagram a confirmé que la plate-forme entretient des discussions permanentes avec des experts de la faune sauvage dans l’espoir de fournir à la communauté en ligne des informations sur la cruauté envers les animaux; Cependant, Instagram n’a pas été en mesure de commenter plus précisément comment cela sera réalisé.

Le fait est que les animaux jouent un rôle important dans la communauté Instagram, attirant souvent des millions de suiveurs. «Les animaux aux plus hauts échelons de la renommée ont un entourage de la taille de la NFL», rapporte Quartz Media. «Même les animaux domestiques dont le nombre d’adeptes est relativement moyen ont accès à des opportunités que les chercheurs de renommée pourraient envier: lignes de produits, mentions, apparences et cadeaux gratuits. ”

Alors que beaucoup de ces animaux célèbres sont des cabots domestiques, les animaux sauvages partagent également le feu des projecteurs, indiquant clairement que, sur Instagram, les photos d’animaux font bien. Un selfie animal autonome peut recueillir des milliers de «j’aime», de commentaires et d’une renommée éphémère en ligne. Le fait de posséder un animal sauvage, comme Pumpkin the Raccoon ou Juniper Fox, peut s’avérer une activité lucrative avec des endossements et de l’argent. Il reste à voir comment Instagram prévoit de faire de la sensibilisation à la cruauté envers les animaux un modèle qui se nourrit de photos d’animaux.

En fin de compte, il incombe au voyageur de faire preuve de diligence quant aux activités des animaux qu’il choisit et de s’assurer qu’il ne soutient pas (et ne favorise pas) la maltraitance des animaux par le biais de ses médias sociaux. Malgré les promesses des organisateurs de voyages locaux selon lesquelles leurs animaux sont «heureux» et «aiment être gardés», une interaction claire avec un tour éthique est une interaction directe avec tout animal sauvage dans un espace confiné.

World Animal Protection continue de donner la parole aux animaux sauvages, luttant pour la fin du tourisme cruel, ouvrant un centre de réhabilitation des paresseux en Colombie et aidant les communautés locales à apprendre à puiser dans l’argent du tourisme sans nuire aux animaux sauvages.