Cette année, cependant, Poutine n’a pas réussi à regagner l’affection de la Russie. Cela affecte les perspectives d'une transition en douceur du pouvoir en 2024, alors qu'il est censé démissionner en raison de la limite de durée constitutionnelle.
Cette année, cependant, Poutine n’a pas réussi à regagner l’affection de la Russie. Cela affecte les perspectives d’une transition en douceur du pouvoir en 2024, alors qu’il est censé démissionner en raison de la limite de durée constitutionnelle.

Ce fut une année où le dirigeant russe a accru son influence à l’étranger tout en la perdant chez lui.

Aucun dictateur ne règne sans le consentement d’une nation, mais en Russie en 2019, le président Vladimir Poutine a constaté que cette acceptation était de plus en plus réticente. Sa réaction: une dépendance croissante au bâton alors que la récolte de carottes n’arrive pas.

Poutine a découvert en 2018 que le monde pourrait être plus facile à manipuler que son propre pays. Alors que l’architecture géopolitique qu’il a commencé à créer avec l’annexion de la Crimée en 2014 prenait forme, sa popularité à la maison a chuté – grâce à une réforme des retraites nécessaire mais très impopulaire, y compris une forte augmentation de l’âge de la retraite. L’activité de protestation a augmenté. À la fin de l’année dernière, Poutine avait résolu de détacher ses yeux de la carte du monde et de se tourner vers le cœur de la Russie, où le parti pro-Kremlin Russie unie avait subi de douloureuses défaites électorales.

Cette année, cependant, Poutine n’a pas réussi à regagner l’affection de la Russie. Cela affecte les perspectives d’une transition en douceur du pouvoir en 2024, alors qu’il est censé démissionner en raison de la limite de durée constitutionnelle.

À la fin de 2018, Poutine et ses conseillers en politique étrangère ont clairement indiqué qu’ils considéraient que tout ordre international ferme avait disparu. Dans un tel monde, les dirigeants mondiaux protègent ce qu’ils considèrent comme des intérêts nationaux sur une base transactionnelle, ne nouant aucune alliance solide et expliquant plutôt pourquoi d’autres pourraient trouver à leur avantage de coopérer avec eux dans des domaines spécifiques. Cette année, l’offre de la Russie sur le marché géopolitique a fusionné.

Le pari précédent de la Russie était sur ses vastes ressources énergétiques – dans les années 2000, alors que le prix du pétrole augmentait, il était même question que le pays devienne une «superpuissance énergétique». En 2019, cette ancienne stratégie a commencé à porter ses fruits. Gazprom PJSC, le monopole d’exportation de gaz que le Kremlin utilise pour projeter sa puissance énergétique (et enrichir les amis de Poutine par le biais de contrats d’infrastructure), a achevé deux pipelines majeurs: la partie offshore de TurkStream, traversant le fond de la mer Noire vers la Turquie, et Power of Sibérie, apportant du gaz naturel russe en Chine. Bien que la construction du Nord Stream 2 sous la mer Baltique en Allemagne ait été ralentie par des obstacles réglementaires européens, des intempéries et peut-être par des sanctions américaines tardives, elle sera terminée l’année prochaine. Ensuite, l’ancien plan de Poutine visant à rendre la Russie indispensable à ses principaux voisins (les pays des Balkans, la Chine, l’Allemagne et la Turquie) sera également achevé.
Le projet gazier, cependant, sera loin de conférer un quelconque statut de superpuissance à la Russie. La découverte de nouveaux gisements de gaz et la croissance du commerce mondial de gaz naturel liquéfié ont créé une saine concurrence entre les fournisseurs de tous les marchés clés.

Par ailleurs, l’Union européenne, le principal marché d’exportation d’énergie de la Russie, vise la neutralité carbone d’ici 2050 avec un plan ambitieux de développement des sources d’énergie renouvelables. Tôt ou tard, la Chine commencera également à éliminer progressivement les combustibles fossiles. La stratégie à long terme de la Russie doit reposer sur autre chose que les exportations d’hydrocarbures.

Poutine semble maintenant avoir trouvé quelque chose, et un moyen de le présenter comme une offre: l’utilisation agile de la force militaire et ce que l’on appelle les capacités hybrides – piratage, propagande, diplomatie – à l’appui des titulaires assiégés qui sont principalement considérés indésirable par l’Occident.

La victoire de la Russie du président Bachar al-Assad en Syrie est la vitrine de cette offre. Mais Poutine peut également saluer la capacité du président vénézuélien Nicolas Maduro à conserver le pouvoir, même si l’Occident a reconnu son challenger comme le leader légitime de la nation et que les États-Unis l’ont frappé avec de puissantes sanctions. Le soutien russe n’a jamais atteint le niveau d’une opération militaire, mais il a contribué à maintenir le régime de Maduro alors que les Vénézuéliens fuyaient en masse les difficultés économiques qu’il leur avait infligées.

L’offre de Poutine de soutenir des régimes considérés comme des voyous sous l’ancien ordre international dirigé par les États-Unis renvoie à la politique des tsars Romanov consistant à soutenir inconditionnellement les monarchies contre les révolutions. Cela a fait de Poutine des amis importants. L’un d’eux est le président turc Recep Tayyip Erdogan, qui a acheté des systèmes antiaériens russes S-400, défiant les pressions américaines pour annuler l’accord. Un autre est le prince héritier saoudien Mohammad bin Salman, qui a maintenu une relation cordiale avec Poutine alors que le monde occidental bouillonnait de son rôle apparent dans le meurtre du journaliste dissident Jamal Khashoggi. Cette année, la Russie a développé une relation de coopération avec la Turquie en Syrie, et sa coopération avec l’Arabie saoudite a été un facteur majeur pour le prix mondial du pétrole.

Poutine a également commencé à commercialiser ouvertement son offre auprès des pays africains: en octobre, il a réuni plusieurs dizaines de dirigeants africains à Sotchi pour signaler que la Russie pourrait être appelée à aider à régler les différends en échange de concessions de ressources naturelles. Des mercenaires russes sont apparus en République centrafricaine, en Libye et au Soudan.

De manière inattendue, la vision transactionnelle du monde de Poutine a trouvé des adeptes intellectuels en Europe, notamment le président français Emmanuel Macron, qui a ouvertement remis en question les relations transatlantiques de l’Europe et a suggéré qu’un rapprochement prudent avec la Russie était de mise. Macron n’est pas un allié de Poutine, mais il se transforme clairement en un penseur partageant les mêmes idées concernant l’absence d’un ordre mondial à défendre. Et Poutine n’est pas à la recherche d’alliés, de toute façon – juste pour trouver des moyens d’affirmer le rôle mondial de la Russie.

Mais l’acceptation croissante de la pensée géopolitique de Poutine ne s’est pas encore convertie en avantages pratiques pour le Kremlin, tels que l’assouplissement des sanctions européennes, une solution durable à la crise ukrainienne ou des dividendes économiques substantiels en provenance du Moyen-Orient et de l’Afrique. Et cela alimente le problème national de Poutine, qui est principalement économique.
La relation des Russes avec Poutine est, au fond, aussi transactionnelle que ses interactions avec les dirigeants étrangers. C’est une alliance de convenance: sa popularité est encore largement basée sur l’augmentation rapide du niveau de vie dans la première moitié de son long règne. Comme 2018 l’a montré, le soi-disant consensus de la Crimée – un bond de sa popularité après l’annexion – n’était qu’un éclat d’enthousiasme impérialiste de courte durée. En 2019, Poutine a tenté de travailler une partie de sa vieille magie économique, en lançant une douzaine de soi-disant «projets nationaux» d’une valeur de 400 milliards de dollars jusqu’en 2024. Ils visent à améliorer les soins de santé et l’éducation et à moderniser les infrastructures de la Russie.

Il est clair, cependant, que cette année, les projets finiront par être gravement sous-financés. Alexey Kudrin, chef de la surveillance budgétaire de la Russie, la Chambre des comptes, a rencontré Poutine cette semaine pour lui dire que seulement 67% du financement prévu pour 2019 pour les projets avaient été débloqués en novembre. Certains ont à peine utilisé les fonds alloués qui ont été dépensés. L’argent est là, mais les bureaucrates qui administrent les programmes sont trop prudents pour le distribuer. Selon Kudrin, cette année, jusqu’à un billion de roubles (16 milliards de dollars) alloués dans le cadre du budget fédéral russe resteront inutilisés.

“Non, non, cela ressemble beaucoup”, a réagi Poutine aux données de Koudrine. Mais le goulot d’étranglement du financement est évident. Dans un système axé sur la croissance grâce aux investissements publics, alors que l’initiative privée est méfiante et souvent réprimée, le financement public ne circule pas car les risques du dur système répressif de la Russie sont trop élevés pour les personnes en charge de ce financement.

En partie à cause de cela, et en partie parce que les problèmes de la Russie ne peuvent pas vraiment être résolus avec l’argent du gouvernement, 2019 a été une année lamentable pour les «objectifs nationaux» fixés par Poutine pour son mandat présidentiel actuel. Selon la Chambre des comptes, la Russie s’est en fait éloignée de certains de ces objectifs.

D’autres objectifs, comme l’augmentation constante des revenus réels, semblent avoir été atteints grâce à un tour de passe-passe statistique. Au troisième trimestre 2019, les revenus réels déclarés par le gouvernement – sur la base d’une méthodologie récemment mise à jour – ont soudainement bondi de 3% sur un an, de nombreux économistes doutant des données sous-jacentes.

Poutine ne peut plus espérer continuer à façonner la perception des Russes de la condition de leur pays et de la leur par la propagande. En mai, Mediascope, une société de mesure des médias dont les données sont utilisées par les annonceurs en Russie, a signalé que l’internet, pour la première fois, avait une plus grande audience dans les villes russes que la télévision.

Oui, les jeunes du monde entier regardent moins la télévision et passent plus de temps sur Internet. Mais en Russie, cela est particulièrement important parce que la télévision est une machine de propagande contrôlée par l’État, et Internet, malgré la présence de fermes de trolls pro-Kremlin et la censure et la surveillance croissantes, est encore largement un forum gratuit. Pas étonnant que les jeunes Russes aient été le moteur des manifestations de cette année, notamment à Moscou cet été, après que le maire pro-Poutine a empêché un certain nombre de candidats anti-Poutine de se présenter aux élections municipales, mais aussi dans d’autres endroits comme le Région d’Arkhangelsk, dans le nord de la Russie, où les habitants luttent contre la création d’une gigantesque décharge.

L’activité de protestation en Russie a quelque peu diminué depuis son apogée après l’annonce de la réforme des retraites, mais elle n’est pas revenue au niveau de 2017. Selon le Center for Social and Legal Rights, 207 des 581 manifestations organisées lors du troisième le trimestre 2019 était de nature politique et 149 de nature environnementale.

La réaction de Poutine a été de sévir. Un certain nombre de participants aux manifestations de Moscou ont été condamnés à des peines de prison ou à des peines de prison avec sursis pour des délits tels que le fait de jeter des bouteilles en plastique vides sur une police anti-émeute entièrement équipée. Poutine a expliqué son soutien aux sanctions sévères lors d’une récente réunion avec son Conseil des droits de l’homme, qu’il a purgé des libéraux potentiellement déloyaux cette année:

«Il lance une tasse en plastique à un représentant de l’autorité. Rien ne se passe. Puis une bouteille en plastique – rien ne se passe. Il jettera donc une bouteille en verre, puis une pierre, puis les gens commenceront à tirer et à piller les magasins. Nous ne devons pas permettre ce genre de chose. »

Cette volonté de punir les gens avant qu’ils ne deviennent vraiment dangereux est conforme aux autres mesures prises par Poutine cette année. Il a signé la version russe d’une loi sur la lèse-majesté et de nombreuses personnes ont été condamnées à des amendes pour avoir insulté le président en ligne. Il a également approuvé une loi permettant de désigner des personnes comme «agents étrangers» pour partager des articles de médias financés par des gouvernements étrangers ou pour travailler pour des organisations financées par des fonds étrangers.

Poutine essaie de mettre son régime à l’abri des coups d’État en créant une sorte de système d’alerte précoce concernant les citoyens qui envisagent de manifester pour des raisons politiques, économiques ou environnementales – environ un quart de la population adulte du pays, selon le sondeur Levada Center. La tactique en dit long sur les compétences, l’expérience et la prévoyance de Poutine en tant que leader répressif, mais elle n’accroît guère sa popularité. Bien que le taux d’approbation de Poutine soit techniquement proche de 70%, les données des sondages russes sont faussées par la réticence des gens ordinaires à critiquer les autorités envers les étrangers; la cote d’approbation actuelle est néanmoins proche des plus bas historiques.

Dans “Poutine c. Le peuple” – à mon avis, le livre le plus perspicace sur la politique russe publié cette année – Graeme Robertson et Samuel Greene a écrit que la popularité de Poutine est “la seule chose qui tient le bateau” pour le régime du Kremlin. Cela signifie, ils ont poursuivi:

«Lorsque la position et le pouvoir dépendent fortement des citoyens – de leur lecture de leur environnement social, de leur sens du consensus et de l’étendue de leur imagination – ce soutien peut disparaître presque du jour au lendemain. Le pouvoir de Poutine s’effondrera quand on s’y attendra le moins. ”

Si Poutine comprend cela, et je soupçonne qu’il le fait, son incapacité persistante à améliorer ses notes doit être un facteur important dans sa réflexion à l’horizon 2024. Devrait-il essayer de rester par quelque astuce, ou devrait-il essayer de céder le pouvoir à un successeur de confiance, comme il l’a fait avec Dmitri Medvedev en 2008?

Le premier scénario est compliqué par une pénurie d’options. Par exemple, le Kremlin a fait pression toute l’année sur la Biélorussie voisine pour qu’elle se dirige vers une fusion avec la Russie – un plan qui pourrait installer Poutine à la tête de la nouvelle entité combinée, sans avoir besoin de changer la constitution russe. Mais la rencontre de Poutine au début du mois avec le président biélorusse Alexandre Loukachenko s’est terminée sans aucun progrès. Loukachenko a réussi à éviter un accord de fusion, qui est impopulaire au Bélarus, malgré la dépendance économique de son régime autoritaire à l’égard de la Russie.

Le scénario de transfert, pour sa part, semble incertain si Poutine risque de devenir moins populaire que le successeur. Plus tôt cette année au Kirghizistan, l’ex-président a tenté de récupérer le pouvoir d’un successeur choisi qui était tombé en déroute, mais a été contrecarré et emprisonné parce qu’il avait mal calculé son soutien.

Garder l’appareil d’application de la loi bien financé et trouver un moyen de s’accrocher au pouvoir après la fin de son mandat semblent être la meilleure option de Poutine si la Russie veut continuer sur la voie qu’il l’a fixée – et si lui, sa famille et ses amis doivent vivre heureusement au-delà de 2024. Poutine préférerait sans aucun doute être aimé pour ses politiques économiques réussies, mais si cette année est une indication, c’est le scénario le moins probable de tous.