L’Islande n’est pas le paradis des baleines

REYKJAVIK, Islande – C’était une observation de baleines, mais pas celle que les visiteurs attendaient. Un jour d’été, au large des côtes de l’Islande, sur une mer calme, un équipage de baleiniers qui remorquait des rorquals d’eau fraîchement tués passait devant un bateau de tourisme.

Capture d'une baleine en Islande Source : Bara Kristinsdottir
Capture d’une baleine en Islande Source : Bara Kristinsdottir


Les croisières sur les baleines sont populaires en Islande et pour une bonne raison. Il ya beaucoup de choses à voir – les rorquals communs ont tendance à rester loin des côtes, mais les petits rorquals, les rorquals à bosse, les dauphins, les marsouins et les macareux sont généralement plus faciles à trouver.

La chasse commerciale à la baleine n’est pas très populaire parmi les observateurs de baleines. Sigurlaug Sigurdardottir, un guide de l’observation des baleines, a déclaré: «La plupart des gens le méprisent clairement», a déclaré Sigurlaug Sigurdardottir.

Dans cet esprit, Kristjan Loftsson, l’homme responsable de l’opération de chasse à la baleine, a suggéré aux observateurs de baleines qui voient ses bateaux: “Dites-leur simplement de regarder ailleurs. Ils peuvent simplement se retourner et regarder de l’autre. “

M. Loftsson, 75 ans, est le dernier chasseur commercial de rorquals communs au monde. Il a été dénoncé par des groupes environnementaux et ses bateaux ont été coulés par des militants radicaux, mais son affaire est légale ici car l’Islande ne reconnaît pas le moratoire international sur la chasse commerciale à la baleine.

Bien que essentiellement étranger, il est admiré par certains à la maison. Et même ses critiques les plus passionnés lui donnent un certain respect.

Robert Read, directeur de la branche britannique de Sea Shepherd, un groupe de conservation qui a bloqué et harcelé les navires de chasse à la baleine en mer, a qualifié M. Loftsson “d’homme intelligent”.

“Si vous lui posez une question, il vous répondra généralement, mais il s’arrêtera et réfléchira avant de parler”, a déclaré M. Read. “C’est quelque chose que nous ne voyons pas souvent.”

M. Loftsson aime dire que le sang de la baleine coule dans ses veines.

Lui et sa sœur sont les plus gros actionnaires de Hvalur, l’entreprise baleinière autrefois dirigée par leur père. (Hvalur, prononcé KVA-lur, est le mot islandais pour la baleine.)

Ils ont passé plusieurs de leurs étés d’enfance à la station baleinière de la société. M. Loftsson a vu les baleines être amenées à terre et taillées à la main. À l’âge de 13 ans, il a trouvé un emploi pour aider un bateau, laver la vaisselle et nettoyer les sols.

“C’était amusant”, a-t-il déclaré à propos de ses débuts sur le bateau.

Plus tard, il a travaillé comme matelot. En 1974, lorsque M. Loftsson avait 31 ans, son père est décédé et il est devenu chef de la société.

Aujourd’hui, l’Islande et la Norvège sont les seuls pays qui autorisent la chasse commerciale à la baleine. Les chasseurs japonais utilisent un permis de recherche délivré par leur propre gouvernement et la chasse de subsistance autochtone a lieu dans une poignée de pays comprenant les États-Unis, le Canada, la Russie et le Groenland.

À l’échelle mondiale, les rorquals communs sont classés comme des espèces en voie de disparition par l’Union internationale pour la conservation de la nature et la chasse commerciale de l’espèce a été interrompue en Islande pendant 20 ans, bien que certaines baleines aient été capturées sous autorisation scientifique.

En 2006, le gouvernement a autorisé la reprise de la chasse. (L’année suivante, une évaluation de l’U.C.N. a révélé que les populations de l’Atlantique Nord n’étaient pas menacées. Selon une enquête réalisée en 2015, il y aurait 40 000 rorquals communs dans l’Atlantique Nord central.)

Le pays a été soumis à une pression internationale constante pour mettre fin à la chasse à la baleine. En 2013, le président Barack Obama a appelé à la fin de la chasse. L’année suivante, l’Union européenne a mené une protestation internationale contre la chasse à la baleine en Islande.

Jusqu’à présent, le gouvernement a résisté. Et la chasse a du soutien en Islande. Seulement un tiers des Islandais interrogés cette année ont exprimé un certain désapprobation de la chasse à la baleine.

Les rorquals communs sont presque les plus gros animaux de la planète. seuls les rorquals bleus sont plus longs et plus lourds. Les scientifiques de l’Institut de recherche sur les eaux marines et les eaux douces d’Islande affirment que tant que les quotas sont respectés, les rorquals communs resteront abondants dans les eaux islandaises.

Pour M. Loftsson et ses partisans, la chasse à la baleine n’est pas différente de celle de l’agriculture ou de la pêche. “Si c’est durable, vous chassez”, a-t-il déclaré.

Ses bateaux chassent avec des harpons à pointe explosive. La charge est conçue pour partir à l’intérieur du corps de l’animal. Parfois, un deuxième coup est nécessaire. M. Loftsson a comparé cela à la chasse au gros gibier, où un élan ne meurt pas toujours de la première balle.

En fin de compte, a-t-il dit, les baleines “donnent quelques secousses, puis elles coulent.”

La baleine morte est ensuite attachée au navire et emmenée à la seule station de chasse à la baleine de l’Islande, dans un fjord au nord de Reykjavik, où elle est découpée en viande. La majeure partie est destinée au Japon.

Cet été, le ministère islandais de la pêche a autorisé la société de M. Loftsson à chasser 238 rorquals communs.

Et chasser ils font. Il était près de minuit un jour de la fin du mois de juillet lorsque les 50e et 51e baleines de la saison ont été transportées à la station baleinière au crépuscule de l’été.

Des montagnes escarpées et grises se profilaient alors que le bateau de 70 ans s’approchait de la gare. Une équipe de travailleurs attendait, se préparant à faire couler les carcasses.

Au moment où les ouvriers se préparaient pour le traitement, qui devait avoir lieu à l’extérieur, l’un d’eux gardait le battement avec son outil de coupe alors que la bande sonore de «Grease» soufflait à travers les haut-parleurs de la station.

Lorsque la première baleine a été tirée à terre et que l’équipe s’est mise au travail, de la vapeur s’est levée de la gare et une odeur de nourriture pour chat a rempli l’air frais.

Quatre membres de Sea Shepherd étaient venus pour s’assurer que le monde savait ce qui se passait. Armés de smartphones et de caméras, ils ont retransmis l’événement depuis une colline herbeuse au-dessus de la station.

Le groupe a une longue histoire avec M. Loftsson.

Une nuit de novembre 1986, deux militants sont montés à bord de deux de ses bateaux dans le port de Reykjavik et ont ouvert les vannes, laissant l’eau s’écouler. Les bateaux ont sombré dans leur timonerie.

Les activistes ont sauté dans un avion et n’ont jamais été jugés en Islande. Sea Shepherd a pris la responsabilité de l’attaque.

Les bateaux ont été renfloués mais n’ont plus été utilisés depuis. Les rendre à nouveau navigables prendraient beaucoup de travail, a déclaré M. Loftsson. “Je ne pense pas vraiment que ça se fera jamais.”

Il est difficile de savoir si l’opération de chasse à la baleine est rentable. M. Loftsson a déclaré qu’il se portait généralement bien, bien que le redémarrage de la chasse à la baleine après le long hiatus ait été coûteux. Il a également décrit les procédures de sécurité sanitaire des produits alimentaires japonaises comme un obstacle majeur. Il a refusé de citer des chiffres.

M. Loftsson a déclaré qu’il avait également eu des problèmes pour déplacer son produit parce que les compagnies de transport hésitaient à transporter de la viande de baleine.

Un de ses projets est de développer une poudre de baleine lyophilisée qui pourrait être saupoudrée sur les céréales en tant que supplément de fer. Il a qualifié l’idée de «passionnante en enfer» mais a reconnu que la poudre pouvait être difficile à commercialiser.

Que l’opération de chasse à la baleine fasse ou non de l’argent (la société a investi dans d’autres entreprises comme la pêche commerciale traditionnelle), M. Loftsson est clairement un homme d’affaires prospère. Les dossiers publics montrent qu’il a été évalué à l’équivalent d’environ 2,8 millions de dollars d’impôts en 2017, ce qui indique un niveau substantiel de revenus pour cette année.

Il aime aussi clairement la vie.

Lorsqu’il se rend à la station baleinière, il reste dans une hutte de la Seconde Guerre mondiale laissée par les forces alliées. Il fait beau sous la pluie battante, dit-il en entendant les gouttes marteler le toit en tôle ondulée.

“J’y suis souvent”, a-t-il déclaré à propos de la station, bien qu’il ait reconnu qu’il ne fait pas plus que “voir ce qui se passe, avoir de l’air frais dans les poumons et ce genre de choses”.

Pourtant, compte tenu des maux de tête autour de ses affaires, l’air frais et le son de la pluie valent-ils la peine? Ne serait-il pas plus facile de faire autre chose?

“Bien sûr, vous pouvez faire n’importe quoi, mais pourquoi devriez-vous arrêter de le faire?” Dit-il. “Il n’y a rien de mal à cela.”

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