epuis le déversement de pétrole de BP en 2010, les scientifiques marins de l’Université de Floride du Sud (USF) ont échantillonné plus de 2 500 poissons individuels représentant 91 espèces de 359 endroits à travers le golfe du Mexique et ont trouvé des preuves d’une exposition au pétrole dans chacun d’eux, y compris certains des les types de fruits de mer les plus populaires. Les niveaux les plus élevés ont été détectés dans l’albacore, le poisson doré et le tambour rouge.

L’étude, qui vient d’être publiée dans Nature Scientific Reports, représente la première enquête complète à l’échelle du Golfe sur la pollution par les hydrocarbures lancée en réponse au déversement de Deepwater Horizon. Il a été financé par une subvention de près de 37 millions de dollars de l’Initiative de recherche indépendante du Golfe du Mexique (GoMRI) pour établir le Centre de modélisation et d’analyse intégrées des écosystèmes du Golfe (C-IMAGE), un consortium international de professeurs, de chercheurs postdoctoraux et d’étudiants de 19 institutions collaboratrices.

Au cours de la dernière décennie, des scientifiques de l’USF ont effectué une douzaine d’expéditions de recherche dans des endroits au large des États-Unis, du Mexique et de Cuba pour examiner les niveaux d’hydrocarbures aromatiques polycycliques (HAP), le composant chimique le plus toxique du pétrole brut, dans la bile du poisson. La bile est produite par le foie pour faciliter la digestion, mais elle sert également de stockage pour les déchets.

“Nous avons été assez surpris que parmi les espèces les plus contaminées se trouve le thon à nage rapide car il ne se trouve pas au fond de l’océan où se produit la plus grande pollution pétrolière dans le Golfe”, a déclaré l’auteur principal Erin Pulster, chercheur au USF’s College. des sciences marines. “Bien que les concentrations en eau des HAP puissent varier considérablement, elles se trouvent généralement à des niveaux infimes ou en dessous des limites de détection dans la colonne d’eau. Alors, d’où vient la pollution pétrolière que nous avons détectée chez les thons?”

Pulster dit qu’il est logique que les poissons tuiles aient des concentrations plus élevées de HAP parce qu’ils vivent toute leur vie d’adulte dans et autour des terriers qu’ils creusent sur le fond marin et que les HAP se trouvent régulièrement dans les sédiments du Golfe. Cependant, leur exposition a augmenté au fil du temps, ainsi que chez d’autres espèces, y compris les mérous, certains des poissons les plus importants de la Floride sur le plan économique. Dans une étude séparée dirigée par l’USF, son équipe a mesuré la concentration de HAP dans le tissu hépatique et la bile de 10 espèces de mérous populaires. Le mérou à bordure jaune avait une concentration qui a augmenté de plus de 800% de 2011 à 2017.

Des poissons présentant les concentrations les plus élevées de HAP ont été trouvés dans le nord du golfe du Mexique, une région où l’activité pétrolière et gazière a augmenté et à proximité du déversement de Deepwater Horizon qui a jailli près de quatre millions de barils de pétrole en trois mois en 2010. Des sédiments riches en pétrole au fond, où une grande partie du pétrole s’est déposée, sont remis en suspension par les tempêtes et les courants, exposant à nouveau les poissons vivant au fond.

Des points chauds de pollution par le pétrole ont également été découverts au large des principaux centres de population, comme Tampa Bay, ce qui suggère que le ruissellement des côtes urbanisées pourrait jouer un rôle dans les concentrations plus élevées de HAP. Parmi les autres sources, citons les rejets chorniques de faible niveau des plates-formes pétrolières et gazières, le carburant des bateaux et des avions et même des suintements naturels de pétrole – des fractures sur le plancher océanique qui peuvent suinter l’équivalent de millions de barils de pétrole par an.

“Il s’agissait de la première étude de référence en son genre, et il est choquant de ne pas l’avoir fait auparavant, étant donné la valeur économique des pêcheries et de l’extraction de pétrole dans le golfe du Mexique”, a déclaré Steven Murawksi, professeur de biologie des pêches à l’USF, qui dirigé l’effort de recherche international.

Malgré les tendances détectées de contamination par l’huile dans la bile et le foie des poissons, les poissons du golfe du Mexique sont rigoureusement testés pour les contaminants afin d’assurer la sécurité publique et sont sûrs à manger car les contaminants d’huile dans la chair du poisson sont bien en dessous des niveaux d’avis de santé publique. Une exposition chronique aux HAP, cependant, peut empêcher le foie de fonctionner correctement, entraînant une détérioration de la santé globale des poissons.

Ces études ont été rendues possibles par l’engagement de BP de 500 millions de dollars sur 10 ans pour financer des recherches indépendantes sur les effets à long terme du déversement de Deepwater Horizon administré par la Gulf of Mexico Research Initiative. Cette année marque la fin de ce financement.

“Des études de surveillance à long terme comme celles-ci sont importantes pour l’alerte précoce des fuites de pollution par les hydrocarbures et sont vitales pour déterminer les impacts sur l’environnement dans le cas de futurs déversements de pétrole”, a déclaré Pulster.