Une odeur de moisissure a traversé la petite pièce souterraine d’un cimetière municipal de la ville de Saitama fin novembre, où environ 600 urnes non réclamées ont rempli les étagères.

Les fonctionnaires municipaux disent qu'aujourd'hui, la plupart des restes non réclamés sont traçables. De nombreux morts avaient des parents vivants, mais les parents ont refusé de brûler les corps ou de ramasser leurs cendres pour des raisons souvent liées au manque de relations étroites avec le défunt, disent-ils.
Les fonctionnaires municipaux disent qu’aujourd’hui, la plupart des restes non réclamés sont traçables. De nombreux morts avaient des parents vivants, mais les parents ont refusé de brûler les corps ou de ramasser leurs cendres pour des raisons souvent liées au manque de relations étroites avec le défunt, disent-ils.

Satoru Shimizu, responsable de Saitama, a souligné que le manque d’espace serait disponible dans les plus brefs délais, car les restes non réclamés sont en augmentation constante ces dernières années.

«C’est acceptable pour l’instant, mais il finira par être complet», a déclaré Shimizu, directeur adjoint de la division vie et protection sociale du gouvernement municipal de Saitama. «C’est un peu triste de penser que cet endroit sombre est la destination finale» pour certaines personnes.

Saitama est l’une des nombreuses municipalités de ce pays au vieillissement rapide qui lutte pour lutter contre les crémains – les cendres et les fragments d’os qui restent après la crémation d’un corps – que personne ne vient chercher. Dans le passé, les restes non réclamés étaient généralement ceux de personnes dont l’identité était introuvable.

Les fonctionnaires municipaux disent qu’aujourd’hui, la plupart des restes non réclamés sont traçables. De nombreux morts avaient des parents vivants, mais les parents ont refusé de brûler les corps ou de ramasser leurs cendres pour des raisons souvent liées au manque de relations étroites avec le défunt, disent-ils.

C’est l’une des tristes réalités de la société japonaise vieillissante, où de plus en plus de personnes vieillissent et vivent seules, avec un revenu modeste ou des prestations sociales, selon les observateurs.

L’Institut national de recherche sur la population et la sécurité sociale (NIPSSR) estime que le nombre de décès passera de 1,29 million en 2015 à 1,65 million en 2035. Selon les données du gouvernement, 13,3% des hommes et 21,1% des femmes de 65 ans et plus vivaient seules en 2015, contre 4,3% d’hommes et 11,2% de femmes en 1980.

Lorsque personne ne réclame les morts, les municipalités ont la responsabilité légale de les incinérer, ce qui leur coûte environ 200 000 ¥ à 250 000 ¥ par cas. Les municipalités ont également du mal à trouver assez d’espace pour stocker le volume gonflé d’urnes, qu’elles gardent généralement quelques années au cas où quelqu’un se présenterait pour les récupérer.

Bien qu’il n’y ait pas de chiffres officiels sur le nombre d’urnes non réclamées au Japon, dans le cas de Saitama, le nombre de monnaies nouvellement ajoutées est passé de 33 en 2003 à 133 en 2016. Au total, la ville a conservé plus de 1 600 urnes l’année dernière. Étant donné que ce nombre devrait augmenter, Saitama devrait ouvrir une nouvelle installation en 2020 afin d’enterrer les cendres des personnes négligées.

“Je suppose que c’est la seule mesure que nous puissions prendre pour le moment: les enterrer ensemble après les avoir stockées pendant quelques années”, a déclaré Shimizu.

On a longtemps considéré que le travail du plus proche parent était de s’occuper des morts. Mais avec la montée des familles nucléaires, cette notion s’est estompée au fur et à mesure que les gens deviennent plus autonomes.

Midori Kotani, chercheur principal à l’institut de recherche sur la vie Daiichi, a déclaré que l’affaiblissement des liens familiaux étendus était l’une des raisons de la montée en puissance des cendres non réclamées.

Elle a également souligné que l’espérance de vie croissante du Japon était un autre facteur contributif.

Selon les données du ministère des Affaires sociales, 50,4% des hommes décédés en 2015 avaient plus de 80 ans, contre 33% en 2000. Le chiffre pour les femmes est de 73%.

«Cela signifie que les enfants du défunt sont également des personnes âgées. Ils n’ont souvent pas la place (financière ou physique) pour s’occuper des membres de leur famille décédés “, a déclaré Kotani.” Le système qui consiste à faire en sorte que les familles assument toutes ces choses, y compris la gestion des tombes familiales, ne fonctionne plus. ”

Compte tenu de l’évolution des normes démographiques et sociales, M. Kotani a déclaré que les personnes devraient se préparer à leur mort sans dépendre de leurs proches, par exemple pour préparer une tombe avec les voisins de leur maison de retraite âgée. Elle a également suggéré de créer des fosses communautaires où les gens pourraient être enterrés gratuitement.

Soucieuse de réduire le nombre de crémains non réclamés qui se retrouvent dans un coffre-fort pour les personnes négligées, la ville de Yokosuka, préfecture de Kanagawa, a lancé en 2015 un programme d’aide aux personnes âgées à faible revenu, sans aucune dépendance pour se préparer à leur décès.

Le programme, appelé «soutien du plan de fin», offre aux résidents dont le revenu mensuel est inférieur à 180 000 yens d’économiser 2,25 millions de yens ou moins et dont les biens ont une valeur inférieure ou égale à 5 millions de yens à payer. pour leur crémation et lieu de repos final.

Le prix est d’environ 250 000 ¥, soit à peu près la même chose que la ville paie pour incinérer et stocker les cendres non réclamées. Les participants peuvent choisir le lieu de l’incinération et la conservation de leurs restes, selon Kazuyuki Kitami, responsable adjoint de la division de la protection sociale du Yokosuka.

La ville informe les opérateurs de pompes funèbres lorsque ces citoyens meurent et assure le suivi pour s’assurer que les tâches ont été effectuées comme promis.

Depuis son lancement, 23 personnes se sont inscrites au programme. Parmi eux, trois sont décédés et ont été logés et soignés dans un cimetière bien gardé dans un temple, a déclaré Kitami.

Comme Saitama, le nombre d’ensembles de cremains non réclamés à Yokosuka est passé de 16 en 2003 à 60 en 2014, selon Kitami. Incapable de stocker toutes les cendres non réclamées dans un coffre-fort municipal pour les non réclamés, la ville en a retiré 600 au cours de la dernière décennie.

Ils ont pris les cendres des urnes et les ont enterrés ensemble dans un champ de potier.

«Je me sentais vraiment triste. … Je me suis demandé s’il était acceptable de les faire glisser hors du coffre-fort et de les mettre dans un trou », a déclaré Kitami.

Mais après le lancement du programme, le nombre de crémains non réclamés a été ramené à 36 en 2016. Cette baisse est également liée aux efforts plus persistants du personnel municipal pour persuader les proches du défunt de réclamer le corps, a déclaré Kitami.

«Nous voulons toucher davantage de personnes susceptibles de s’inscrire au programme», a-t-il déclaré. «Et espérons que nous ne verrons plus d’habitants se retrouver comme des restes non réclamés.