Après l’affaiblissement de l’empire austro-hongrois par la Première Guerre mondiale, les peuples tchèque et slovaque se sont regroupés pour former un État-nation en 1918. Au cours du siècle dernier, la région a continué à se tailler une place, souvent face à une opposition agressive.

Prague 1989
Prague 1989

Un siècle a passé depuis la lecture à haute voix de la déclaration d’indépendance tchécoslovaque à Prague. Aujourd’hui, l’ancienne capitale de la Tchécoslovaquie – toujours intimement liée à son passé – rappelle l’optimisme des peuples tchèque et slovaque en 1918.

Bien que la Tchécoslovaquie n’existe plus en tant que nation souveraine, les membres de la République tchèque et de la Slovaquie se joindront à l’ancienne capitale pour célébrer le centenaire de leur union compliquée.

Leur histoire a commencé avec la fin de la Première Guerre mondiale. L’empire austro-hongrois était en déclin constant et les groupes tchèques et slovaques ont décidé de se libérer et de se constituer en nation souveraine. Bien que leur rêve d’une Tchécoslovaquie unifiée prenne fin en janvier 1993, la Première République tchécoslovaque (1918-1938) conserva le titre prometteur de la seule démocratie continue d’Europe de l’Est jusqu’à la Seconde Guerre mondiale.

Alors que beaucoup célébraient la création d’une démocratie parlementaire, les nationalistes allemands appartenant à la citoyenneté multiculturelle de la Tchécoslovaquie cherchaient à affaiblir le pays et à lui permettre de résister à l’occupation allemande en 1938.

Après l’acquisition de l’Autriche par Adolf Hitler, il s’est tourné vers les «Sudètes» de la Tchécoslovaquie (territoires frontaliers où vivait la minorité allemande). Hitler a soutenu les pressions du Parti ouvrier national-socialiste allemand pour devenir une partie de l’empire allemand, affirmant que les Sudètes seraient sa dernière conquête. Les dirigeants britanniques, allemands, italiens et français ont été convaincus et ont signé l’accord de Munich, qui annexait les Sudètes au gouvernement nazi en 1938.

La Tchécoslovaquie n’a pas été consultée et, en plus de perdre les Sudètes, l’État a perdu la plupart de ses défenses contre les attaques allemandes. Le reste du pays est tombé sous l’autorité nazie moins d’un an plus tard.

Sans surprise, l’accord de Munich est également connu sous le nom de Mnichovský Diktát (trahison de Munich) parmi les peuples de langue tchèque et slovaque. Mais contrairement aux autres villes tombées sous le régime nazi, l’architecture distincte de Prague a été préservée. Selon le folklore, la beauté de la ville en a fait un joyau du nouvel empire allemand.

Après la fin de la Seconde Guerre mondiale en 1945, la Tchécoslovaquie est redevenue la troisième République tchécoslovaque (1945-1948) et a tenté de rétablir la démocratie dans la région.

Le régime démocratique a été perturbé après un coup d’État par le Parti communiste de Tchécoslovaquie soutenu par l’URSS. La Tchécoslovaquie a subi un autre changement de nom, devenant la République socialiste tchécoslovaque (RSE) et resterait sous le régime communiste en tant que pays satellite soviétique jusqu’à la révolution de velours de 1989.

En dépit du nouveau changement de régime, le peuple tchécoslovaque avait toujours pour objectif de se tailler une place sous le nouveau gouvernement soutenu par l’URSS et de garder le sens de ce que signifiait être distinctement tchécoslovaque.

Une partie de la frustration suscitée par la gouvernance externe tient à la fierté féroce des premières réalisations de la région en tant que centre culturel de la Bohême. Au 19e siècle, la région inspira l’écrivain Franz Kafka, l’inventeur Jozef Murgaš, le poète Pavol Országh Hviezdoslav et le peintre Alphonse Mucha. Sous la domination allemande et soviétique, les libertés restreintes rendaient les poursuites créatives plus difficiles et souvent dangereuses, réduisant efficacement le silence de la culture tchécoslovaque pendant des décennies.

Influencé par cette fierté créative, le slovaque Alexander Dubček a accédé au pouvoir en tant que dirigeant de la Tchécoslovaquie en 1968 et a lancé un plan visant à créer un “socialisme à visage humain” distinct de la RSE. Cette période, appelée Printemps de Prague, a vu l’abolition de la censure et de la décentralisation partielle de l’économie et a permis aux Tchécoslovaques de se sentir comme si un poids avait été levé, permettant ainsi à la culture et à la créativité de s’épanouir à nouveau.

En 1990, la Tchécoslovaquie, appelée à l’époque République fédérale tchécoslovaque, a organisé ses premières élections démocratiques en 44 ans. Les nouvelles libertés ont été bien accueillies, mais en raison de l’intensification des divisions culturelles, les groupes tchèque et slovaque se sont séparés trois ans plus tard.

Depuis la scission de 1993 entre la République tchèque et la Slovaquie, les craintes d’une domination extérieure ont conduit à des politiques isolationnistes et à un sens confus de ce que signifie être vraiment tchèque ou slovaque. Alors que les deux groupes culturels restent très fiers de leurs cultures distinctes, leurs relations communes influencent fortement la manière dont la région s’exprime aujourd’hui.

C’est à Prague, la capitale de la République tchèque, que l’on voit le mieux cette expression. Contrairement à de nombreuses villes touchées par l’Allemagne nazie et l’Union soviétique, certaines des structures les plus anciennes de Prague subsistent, ce qui en fait un site du patrimoine mondial de l’UNESCO. Mais au lieu d’exister en tant que vestige stagnant du passé de la ville, le dynamisme de Prague témoigne de la détermination de la région à se définir continuellement.

L’architecture gothique rappelle aux touristes les premières réalisations de la région. Les rares monuments communistes témoignent de sa lutte pour le maintien de la souveraineté. Les immeubles brutalistes du centre-ville et de ses abords sont représentatifs de l’oppression envahissante du pouvoir soviétique. Enrichie par son histoire mais non encombrée, la capitale de l’ancienne Tchécoslovaquie inspirera à coup sûr artistes, romanciers, poètes et autres visionnaires à repousser leurs limites pendant des siècles.