C’était il y a trois décennies, mais Kazuhiko Ochiai se souvient encore de son premier goût de fromage lorsqu’il s’est rendu en France, un plaisir pour le palais qui a inspiré l’ancien chercheur à commencer à produire sa propre variété au Japon.

L'accord signé en juillet - le plus important jamais négocié par l'UE - crée une vaste zone de libre-échange couvrant près d'un tiers du PIB mondial, éliminant les droits de douane applicables à tout, des voitures japonaises au fromage français.
L’accord signé en juillet – le plus important jamais négocié par l’UE – crée une vaste zone de libre-échange couvrant près d’un tiers du PIB mondial, éliminant les droits de douane applicables à tout, des voitures japonaises au fromage français.

Mais il s’inquiète maintenant de ce qu’un accord commercial massif entre le Japon et les Etats-Unis pourrait provoquer une inondation de fromages bon marché importés d’Europe, susceptibles de réduire considérablement sa part d’activité.

Ochiai fabrique cinq types de fromage, y compris du brie et une variété semblable au comte.

Les affaires ont explosé avec des ventes de 20 millions de yens cette année, contre seulement deux millions quand il avait commencé il y a dix ans.

“Nous ne pouvons pas faire face à la demande”, a déclaré le jeune homme de 74 ans, qui emploie une poignée de personnes.

Mais il a reconnu l’inquiétude suscitée par l’impact de l’accord de libre-échange, qui permettra d’éliminer le lourd droit de douane de 29,8% actuellement appliqué au fromage importé.

“Je suis inquiet pour le long terme”, a déclaré à l’AFP Ochiai dans sa petite usine située dans la ville montagneuse de Nasushiobara, dans la préfecture de Tochigi, tandis que ses collègues formaient et emballaient avec soin des fromages de spécialité.

“Je pense que la concurrence des prix sera féroce. Il est difficile pour nous de baisser le prix car cela prend du temps et des efforts pour les petits fromagers”, a-t-il déclaré, ajoutant que le lait était beaucoup moins cher en Europe qu’au Japon.

L’accord signé en juillet – le plus important jamais négocié par l’UE – crée une vaste zone de libre-échange couvrant près d’un tiers du PIB mondial, éliminant les droits de douane applicables à tout, des voitures japonaises au fromage français.

Le Premier ministre Shinzo Abe a déclaré que les Japonais “seraient en mesure de savourer un excellent vin ou un excellent fromage d’Europe”.

La consommation japonaise de fromage est en augmentation, passant de 279 000 tonnes en 2007 à 338 000 tonnes dix ans plus tard, selon les dernières statistiques du ministère de l’Agriculture.

Mais il y a beaucoup de place pour la croissance. Par habitant, la consommation annuelle est de 2,66 kg à peine, contre 27,2 kg en France, 24,7 kg en Allemagne et 28,1 kg au Danemark.

Environ les trois quarts du fromage consommé sont importés, principalement d’Australie et de Nouvelle-Zélande.

À des centaines de kilomètres au nord, sur l’île de Hokkaido, où sont fabriqués la plupart des produits laitiers japonais, les éleveurs suivent avec inquiétude l’évolution du commerce.

“Nous craignons que la demande de fromage fabriqué au Japon ne soit perdue”, a déclaré à l’AFP la coopérative agricole japonaise à Hokkaido.

Une autre source d’inquiétude était la possibilité que les producteurs de fromage confrontés à une concurrence accrue fassent pression sur les producteurs laitiers pour qu’ils réduisent leurs prix. La quasi-totalité du lait utilisé dans la fabrication du fromage provient d’Hokkaido.

Soucieux de soutenir les agriculteurs nationaux – un groupe de soutien politique clé pour Abe -, le gouvernement a déjà annoncé des mesures pour atténuer l’impact.

Le gouvernement Abe a réservé 15 milliards de yens de subventions “pour contrer l’augmentation du fromage européen avant l’entrée en vigueur de l’accord commercial”, selon le ministère de l’Agriculture.

Les fabricants peuvent utiliser les subventions pour agrandir leurs installations, suivre une formation à l’étranger pour améliorer la qualité ou promouvoir la consommation de fromage.

Ochiai place ses espoirs dans le goût du fromage des consommateurs japonais, qui ont tendance à préférer les variétés plus douces.

“Peu de Japonais aiment les fromages aux saveurs très fortes. Une des façons pour nous de faire concurrence est de produire des fromages aux saveurs douces que plus de Japonais voudraient”, a-t-il déclaré.

“Je pense que le seul moyen est d’améliorer la qualité et de faire un fromage délicieux. Je pense que nous pouvons survivre si nous le faisons.”

Et si une invasion de fromage français peut inquiéter certains, elle est une aubaine pour d’autres.

Vinos Yamazaki, importateur de vins et de fromages avec 25 magasins situés principalement à Tokyo, voit dans cet accord une occasion d’élargir sa clientèle.

L’entreprise traite plus de 30 sortes de fromages importés principalement de France à un prix d’environ 1 000 yens pour 100 grammes.

“Les clientes dans la quarantaine et la cinquantaine viennent ici pour acheter du fromage avec du vin”, a déclaré Yoshihiro Yao, gérant de magasin dans la région historique de Nihonbashi.

“Mais si le prix du fromage baisse, nous nous attendons à une clientèle plus large”, a-t-il déclaré. “Je pense que plus de gens sont susceptibles de manger du fromage quotidiennement.”