L’échelle du fiasco souligne la nécessité d’une réglementation plus stricte et d’une force transfrontalière en Europe

L'Europe a un problème majeur de blanchiment d'argent
L’Europe a un problème majeur de blanchiment d’argent

L’appelant russophone a refusé de donner un nom mais la menace était explicite: «Pensez-vous vraiment que vous pouvez rentrer chez vous en toute sécurité la nuit?

C’était en 2013 et les agents de la filiale estonienne de Danske Bank commençaient à se rendre compte qu’ils avaient pris des clients très désagréables. Après un coup de pouce, un membre du personnel s’est rendu à Moscou et a commencé à poser des questions. L’équipe essayait de retracer l’identité des personnes se cachant derrière des véhicules d’entreprise anonymes, qui avaient ouvert des comptes et les utilisaient maintenant pour transférer d’énormes sommes d’argent. C’est à ce moment que son personnel a commencé à recevoir des menaces anonymes. “Cette banque va couler”, a averti un interlocuteur.

Aujourd’hui, Danske est toujours très actif, mais son PDG, Thomas Borgen, a démissionné. Il est tombé sur son épée après qu’un rapport publié mercredi par des avocats de son conseil d’administration a révélé toute l’étendue des problèmes rencontrés par la branche estonienne. Il a eu des milliers de clients suspects, responsables de 200 milliards d’euros (180 milliards de livres) de transactions sur une période de neuf ans. On se rend compte que ce qui a été découvert est probablement le plus grand scandale de blanchiment d’argent de l’histoire.

“L’Europe a un problème majeur de blanchiment d’argent”, a déclaré Nienke Palstra, spécialiste de la lutte contre la corruption, au groupe de campagne Global Witness. “Tant que nous ne verrons pas de hauts responsables pleinement responsables des actes criminels et des amendes graves pour les banques impliquées, ce type de scandale se poursuivra pendant des décennies.”

Les régulateurs et les organismes d’application de la loi commencent lentement à réagir. La National Crime Agency (NCA) britannique a confirmé qu’elle enquêtait sur une entreprise anonyme liée à ce scandale. Pour le moment, il s’agit d’une affaire civile et non pénale, ce qui signifie qu’aucun individu ne sera poursuivi.

Les États-Unis s’intéressent. Le département de la justice, le département de la trésorerie et la Securities and Exchange Commission, qui réglemente les marchés boursiers américains, seraient impliqués.

Le régulateur danois, l’Autorité de surveillance financière, a rouvert une enquête qui avait été clôturée en mai. Sa première enquête a donné lieu à une réprimande, mais pas d’amende. Maintenant, l’autorité examinera si la direction doit faire face à une action en justice. Son chef, Jesper Berg, a déclaré au Financial Times: «Il est facile de comprendre qu’il ya beaucoup de tumulte dans le public. C’est la poursuite de la crise financière. Ce sentiment de conséquences non satisfaites pour le secteur financier. ”

Avant d’être récompensé par le poste de premier plan, Borgen était responsable de l’Estonie en tant que responsable des opérations internationales de Danske de 2009 à 2012. Le chef de la direction, dans sa déclaration de démission, a déclaré que le rapport concluait qu’il avait «respecté» ses obligations légales. On craint toutefois que la personne à la barre lors d’une défaillance catastrophique des contrôles internes de la banque ne s’en aille pas immédiatement. Borgen est retenu jusqu’à ce qu’un remplaçant soit trouvé et, dans le cadre de son contrat, il a le droit de percevoir un an de salaire.

De nombreuses questions restent sans réponse. Même si le nombre d’organismes chargés de l’application de la loi essayant de résoudre le problème de Danske augmente, les doutes grandissent quant à leur capacité à engager des poursuites. Le blanchiment de capitaux est un crime transnational. Le scandale Danske concerne 32 devises, des sociétés de Chypre, des îles Vierges britanniques et des Seychelles. Des clients de la filiale estonienne ont été localisés en Russie, en Azerbaïdjan et en Ukraine.

Un projet mis en œuvre dans la branche impliquerait l’élite dirigeante de l’Azerbaïdjan et un fonds de 2,9 milliards de dollars (2,2 milliards de livres) destiné à payer les politiciens et les lobbyistes européens.

«Le blanchiment d’argent est une industrie mondialisée et si vous opérez sur une base nationale, vous pourriez tout aussi bien ne pas vous inquiéter», a déclaré Tom Keatinge, directeur du centre des études sur la criminalité financière et la sécurité au Royal United Services Institute. Ancien banquier d’investissement, Keatinge a travaillé 20 ans chez JP Morgan avant de se consacrer à la lutte contre la fraude. «Les frontières sont sans importance pour vous lorsque vous structurez ces transactions, alors que les frontières ne sont pas sans importance pour les flics qui tentent de vous pourchasser.»

La semaine dernière, la Commission européenne a présenté des propositions visant à créer la première véritable force transfrontalière de lutte contre le blanchiment d’argent de l’UE. L’Autorité bancaire européenne verra son équipe d’enquêtes pertinente portée de deux à dix personnes, et l’agence se verra confier le pouvoir d’intervenir si elle estime que les régulateurs nationaux sont en échec. Mais son mandat se limite à prendre des mesures contre les banques – il ne peut pas poursuivre leurs clients criminels.

Pas plus que le rapport de 87 pages de cette semaine, produit pour Danske par un cabinet d’avocats indépendant, Bruun et Hjejle, ni un mémorandum de 19 pages de la FSA danoise décrivant les défaillances de Danske en mai n’ont confirmé les noms des clients suspects de la banque. Cinq ans après que le personnel en Estonie a commencé à alerter, les seules révélations dans ce domaine ont été faites par des journalistes d’investigation.

Le rapport Bruun et Hjejle fait référence au nom le plus frappant: la famille Poutine. Elle confirme qu’en décembre 2013, un compte a été envoyé à un membre du conseil de direction de Danske. Le lanceur d’alerte a nommé une société enregistrée au Royaume-Uni avec un compte chez Danske dont les propriétaires effectifs étaient soupçonnés d’inclure «la famille Poutine et le FSB».

Bruun et Hjejle ont fait référence aux reportages du journal danois Berlingske, qui a nommé l’an dernier Igor Poutine, homme d’affaires et cousin du président russe, et de plusieurs de ses associés, suspectés par le personnel de Danske Poutine n’a pas répondu à une demande de commentaire de Berlingske.

Les transactions étaient centrées sur une société enregistrée au Royaume-Uni appelée Lantana Trade LLP. Les sociétés à responsabilité limitée d’Angleterre sont notoirement populaires pour le blanchiment d’argent, car les informations qu’elles sont tenues de divulguer sont minimes. Companies House répertorie 50 000 LLP actives.

Selon le rapport de mai de la FSA danoise, Lantana avait déposé des comptes prétendant être en sommeil. Mais au cours de l’été 2012, le personnel de Danske a constaté qu’il avait un historique de transactions important et un solde créditeur de près de 1 million de dollars. L’alarme a été soulevée auprès des gestionnaires, mais au lieu de fermer le compte, ils ont permis à Lantana de rester client jusqu’en septembre 2013.

La NCA ne nommera pas la société sur laquelle elle enquête. Le seul détail est que c’est un LLP. Dans un communiqué, l’agence a reconnu le rôle souvent joué par les sociétés anglaises dans les systèmes illégaux. “La menace posée par l’utilisation de structures d’entreprises britanniques comme moyen de blanchiment d’argent est largement reconnue et la NCA travaille avec des partenaires à travers le gouvernement pour restreindre la capacité des criminels à les utiliser de cette manière.”

Le gouvernement envisage de renforcer la capacité de l’équipe de Companies House à vérifier les informations fournies par les entités figurant dans son registre. Mais pour Keatinge, la collecte d’informations ne suffit pas. “Nous savons que la supervision ne comprend pas les méchants”, a-t-il déclaré. “C’est l’enquête qui mène les méchants.”