Ces grands-parents ont vendu du porno gay pendant des décennies et sont allés presque en prison

Karen et Barry Mason jurent qu’ils n’ont jamais prévu de vendre du porno pour longtemps.

Ils étaient vraiment bons à ça.

Depuis 37 ans, le couple – maintenant les grands-parents septuagénaires – dirige Circus of Books, une librairie de West Hollywood vendant des magazines pour gays et hétérosexuels, des films pornographiques hardcore et des jouets sexuels, ainsi que des journaux internationaux et des titres littéraires classiques.

«J’ai toujours pensé que nous finirions par faire autre chose», a déclaré Karen. “Nous ne savons rien, vraiment.”

Le magasin Santa Monica Boulevard a acquis un statut légendaire dans la communauté LGBTQ du sud de la Californie en tant que lieu où les gens peuvent prendre connaissance de l’érotisme gay ou rencontrer d’autres homosexuels dans un lieu exempt d’homophobie.

Au fil des ans, Circus of Books a survécu à un raid organisé par le FBI, à des accusations d’obscénité du gouvernement fédéral et à des plaintes de la part des forces de l’ordre qui ont affirmé que le magasin attirait la prostitution et d’autres éléments criminels. Il est resté ouvert pendant la crise du sida, à la mort de nombreux employés.

Mais cela ne pourrait pas survivre à Amazon.

Étranglés par Internet – où abondent la pornographie et les applications de rencontres – Circus of Books sera fermé pour le samedi.

“Beaucoup de gens sont désolés de le voir partir, reconnaissant qu’il soit là depuis tout ce temps”, a déclaré Karen. “Et alors que nous fermons, les gens disent:” Vous savez, ce magasin m’a sauvé la vie. “

Lorsque les maçons ont commencé au début des années 1980, «Circus of Books et les bars gais étaient des endroits où les gens allaient se rencontrer, se retrouver», a déclaré le maire de West Hollywood, John Duran. “Il n’y avait pas de Grindr ou Scruff ou Tinder. Si vous vouliez trouver une communauté, vous deviez aller la chercher. ”

Pour de nombreux clients, l’érotisme gay était révolutionnaire, a-t-il déclaré.

«C’est comme si aucun d’entre nous ne l’avait eu par le sexe ou à la maison avec maman et papa», a déclaré Duran. “Nous avons dû apprendre.”

Karen Mason looks through her Rolodex at Circus of Books, which she and husband Barry are closing after nearly four decades in West Hollywood.

Dans les années 1970, Barry gagnait bien sa vie en vendant des accessoires qu’il avait inventés pour les appareils de dialyse jusqu’à ce que le coût de l’assurance en cas de faute professionnelle médicale devienne trop élevé.

Après que Karen, qui avait travaillé comme journaliste, a découvert une publicité dans un journal qui cherchait des distributeurs de magazines pour Larry Flynt – l’éditeur de Hustler et de Chic – Barry commença à conduire dans des magasins d’alcool et des kiosques à journaux, prenant les commandes.

Karen a fait des livraisons. Elle était enceinte à ce moment-là, alors elle a embauché des musiciens au chômage – elle préférait les batteurs, qui semblaient toujours être les plus fiables – pour aider à lever des charges lourdes.

Un magasin de West Hollywood, Book Circus, a commandé 600 titres gays, dont Blueboy et Honcho, chaque mois et a été instantanément vendu. “Je devrais remplir tout le camion juste pour remplir ces titres”, a déclaré Barry. Les clients étaient si heureux lorsque les magazines sont arrivés: «Ils venaient me chercher pour m’aider à le décharger».

Les maçons ont finalement appris que le propriétaire de la librairie, qui avait pris du retard sur les paiements des magazines, était en train d’être expulsé. Barry a passé un accord avec le gestionnaire immobilier: il paierait la moitié du loyer mensuel de 1 400 dollars de l’homme jusqu’à ce qu’il soit expulsé si les maçons pouvaient reprendre le bail par la suite.

Le couple a gardé le personnel et a changé le nom de Circus of Books. Outre la pornographie, ils vendaient des romans obscurs d’auteurs LGBTQ, ainsi que des livres de science-fiction, des journaux étrangers et même des Bibles.

Les magazines sur le thème des gays ont joué un rôle important en rassurant les personnes qui étaient seules à une époque où l’homosexualité était un sujet tabou, a déclaré Joseph Hawkins, directeur des archives ONE National Gay & Lesbian à USC.

Pendant des décennies, les magazines gays – y compris ONE, le magazine non pornographique qui porte le nom de l’archive – vendus dans les kiosques à journaux des grandes villes étaient dissimulés derrière une bâche ou un rideau et vendus aux côtés de magazines hétéroclites, même si les périodiques gays n’avaient pas images nues.

«Il y avait juste assez de place pour regarder et il y avait des magazines porno pour les hétérosexuels et les homosexuels. Tout le monde était à l’intérieur », a déclaré Hawkins. «Parfois, les hommes qui regardaient de l’érotisme te voyaient dans un magazine pour gays et étaient bouleversés.

«Vous n’avez jamais eu un sentiment de sécurité. Vous craignez qu’il y ait un officier adjoint qui vous arrêterait pour avoir consulté les magazines. … L’endroit vendait le magazine, mais vous n’avez pas été autorisé à le consulter. ”

Rachel Mason a déclaré que, lorsqu’elle grandissait, ses parents étaient beaucoup plus stricts que ceux de ses amis. Elle et ses deux frères ont dû se frayer un chemin. Ils n’étaient pas autorisés à regarder la télévision. Ils ont dû aller à la synagogue avec leur mère.

“J’étais ce petit rebelle et je ne savais pas qu’ils étaient des hors-la-loi à leur manière”, a-t-elle déclaré. «Ils étaient tellement bons à cet équilibre que nous n’avions aucune idée à ce sujet. Je me disputais avec ma mère à propos de la couleur de mes cheveux… et ils vendaient des vidéos hardcore.

Rachel, 40 ans, artiste et musicienne, réalise un documentaire sur la boutique de ses parents, qui fera ses débuts sur le circuit du festival du film ce printemps. Ce n’est qu’après avoir commencé le film qu’elle a réalisé à quel point Karen et Barry étaient vénérés au sein de la communauté LGBTQ.

«Ce magasin représente une capsule temporelle d’une autre époque… à l’époque où le sexe était vraiment underground», a-t-elle déclaré. “C’était vraiment une culture cachée.”

Rachel et ses frères se sont parfois glissés dans la section pornographie pour rire sous les couvertures du film jusqu’à ce que leur mère leur crie de se retirer. Dans les années 1980, la jeune Rachel a remarqué que les employés de ses parents disparaissaient sans cesse.

Ils mouraient du sida.

«Quelqu’un que je viens de rencontrer serait mort la semaine prochaine, puis un autre et un autre… En tant qu’enfant, je n’avais aucune perception que c’était inhabituel.

“C’étaient des jeunes gars extraordinaires que j’ai admirés.”

Si les employés se sentaient suffisamment bien pour travailler, les maçons les encouragèrent à entrer afin qu’ils puissent retrouver une certaine normalité. S’ils avaient besoin de l’aide publique pour payer des médicaments coûteux, le couple les paierait au comptant pour qu’ils puissent conserver leurs allocations de chômage. Karen a dit que c’était la seule fois où elle enfreignait les règles.

«Ils étaient si jeunes, dit Karen en soupirant. “C’est juste – euh – ils n’auraient pas dû mourir.”

À cette époque, les maçons avaient acheté le bâtiment, qui comptait plusieurs appartements à l’étage, et leurs locataires mouraient également. Beaucoup ont été séparés de leurs familles.

“Beaucoup de parents ne viendraient pas chercher leurs affaires ou assister à leurs funérailles”, a déclaré Barry.

«Et parfois, dit Karen, je recevais un appel d’une mère. «Parle-moi de mon fils.» Où étiez-vous, madame? Je n’avais rien à dire à des parents comme ça.

À son apogée, Circus of Books comptait trois sites. Un magasin éphémère de Sherman Oaks a fermé ses portes à la fin des années 1990 après que la ville lui eut ordonné de cesser de vendre du porno car il était trop proche d’une école primaire. Le magasin de Silver Lake a fermé ses portes en 2016 en raison d’une baisse des ventes.

Le magasin de West Hollywood avait sa part de drame. La ruelle derrière cette place était un lieu de croisière gay bien connu, et les résidents et les députés du shérif ont déclaré que la librairie ouverte 24h / 24 attirait les prostituées et les trafiquants de drogue.

En 1989, la ville a ordonné au magasin de fermer tous les jours de 2 à 6 heures. Karen a alors déclaré au Times qu’ils étaient utilisés comme bouc émissaire pour un problème qu’ils n’avaient pas créé.

“Les prostitués sont autour du bâtiment comme des cafards”, a-t-elle déclaré à l’époque, “et nous avons essayé de nous en débarrasser.”

Au début des années 90, un employé a livré plusieurs cassettes VHS pornographiques gays et hétérosexuelles, notamment «Licorice Twists», «Latex Slaves Discipline» et «The Best of Bruce Seven, Vol. 1 ”- à un client du comté de Lebanon, en Pennsylvanie.

Mais c’était une piqûre. Les maçons ont été inculpés par le gouvernement fédéral de transport de matériel obscène entre États, et le FBI a effectué une descente dans leur entrepôt avec des armes à feu.

“Ils cherchaient une copie de ce qui avait été expédié”, a déclaré Barry, “un titre féminin, et tous, à chaque fois qu’ils retirent une boîte, ils se moquent des titres.”

Après des années de litige, les maçons ont évité les peines de prison en acceptant un programme de déjudiciarisation avant le procès et une amende de 20 000 $. Pendant environ un an, Barry devait se présenter devant la Cour fédérale une fois par mois pour montrer qu’il travaillait toujours et ne commettait aucun crime. Les enquêteurs fédéraux, a-t-il dit, ont ensuite envoyé par la poste les cassettes qu’ils avaient utilisées comme preuve.

Karen, qui est un peu gênée quand elle parle de pornographie, a déclaré qu’elle n’avait jamais regardé aucun film. Cela semble assez ennuyeux, dit-elle avec un haussement d’épaules.

Dans son sous-sol de réserve, Karen garde toujours des contacts sur un Rolodex. Elle garde également deux croquis de ses enfants suspendus au-dessus de son bureau.

L’un est un portrait de Mère Teresa. L’autre est un dessin d’un homme fragile avec un tube à oxygène dans le nez. C’est un rappel, a-t-elle dit, que tout est fini dans la vie.

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